Un enorme océano marciano se evaporó en el espacio

Un enorme océano marciano se evaporó en el espacio

Un enorme océano marciano se evaporó en el espacio

Los científicos de la NASA han publicado detalles de un enorme océano que una vez cubrió la mitad del hemisferio norte de Marte, pero se perdió en el espacio durante milenios.

Escribiendo en la revista Science, los astrónomos explicaron cómo usaron la proporción de dos tipos diferentes de agua para estimar cuán húmedo era el Planeta Rojo hace 4.500 millones de años. “El Marte primitivo (hace 4.500 millones de años) tenía una capa de agua equivalente a por lo menos 137 metros de profundidad”, dicen.

Las moléculas de agua marciana se parecen a las de la Tierra: consisten en un átomo de oxígeno y dos átomos de hidrógeno. Pero hay dos tipos de hidrógeno: el tipo normal y uno un poco más pesado llamado deuterio.

Debido a esta diferencia de masa, el agua que contiene hidrógeno normal se pierde en el espacio a un ritmo mayor que el agua que contiene deuterio. Esto significa que la proporción actual de agua normal a agua que contiene deuterio puede usarse para determinar cuánta agua había en el planeta hace mucho tiempo.

Los investigadores utilizaron el Telescopio Keck II y el Telescopio Infrarrojo de la NASA en Hawái, así como el Very Large Telescope de ESO en Chile, para mapear la atmósfera marciana durante seis años. Encontraron concentraciones muy altas de agua de deuterio en los casquetes polares del planeta.

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Esto sugiere que Marte debe haber tenido una gran cantidad de agua presente en algún momento en el pasado, hasta seis veces la cantidad que tiene hoy. Los investigadores calcularon que si la superficie fuera perfectamente plana, el océano resultante habría tenido 137 metros de profundidad.

Sin embargo, al igual que la Tierra, Marte no es completamente plano. Según su topografía actual, los científicos estimaron que probablemente se agrupara en un océano en el hemisferio norte que tenía casi dos kilómetros de profundidad en algunos lugares y cubría aproximadamente una quinta parte de la superficie del planeta.

Esto continuó durante millones de años, pero a medida que la atmósfera marciana se adelgaza, se habrá evaporado lentamente en el espacio. L’amincissement atmosphérique a également supprimé l’effet de serre qui maintenait les températures à la surface suffisamment élevées pour l’eau liquide, de sorte que les 13 % environ qui restaient ont gelé dans les calottes glaciaires de la planète, où elles se trouvent todavía hoy.

La gran pregunta es si este océano albergaba vida, pero es imposible responderla en este momento. Curiosity ha detectado metano en el planeta, que puede tener una fuente orgánica o geológica.

La respuesta puede quedar más clara en 2018, cuando la Agencia Espacial Europea envíe un rover llamado Exomars al planeta para buscar las firmas químicas de los microbios que viven debajo de la superficie.

La ciencia2015. DOI: 10.1126/science.aaa3630 (Acerca de los DOI).

Esta historia apareció originalmente en Wired UK.

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