Súper-Tierra encontrada en zona habitable de estrella similar al Sol

Súper-Tierra encontrada en zona habitable de estrella similar al Sol

Impresión artística de cómo el nuevo planeta se compara con la Tierra.

Impresión artística de cómo el nuevo planeta se compara con la Tierra.

Desde su lanzamiento en 2009, el telescopio espacial Kepler de $ 600 millones ha estado escaneando el cosmos en busca de exoplanetas, planetas fuera de nuestro sistema solar. Hasta la fecha, el telescopio cazador de planetas ha identificado más de 4000 planetas potenciales, de los cuales casi 1000 han sido confirmados. Las ruedas de reacción defectuosas (usadas para mantener la orientación del telescopio en el espacio) llevaron al final de la misión principal de Kepler en 2013. Pero gracias a un pensamiento original, los científicos pudieron aprovechar los fotones del Sol para actuar como una tercera rueda de reacción, estabilizando y mantener el telescopio en marcha.

Los datos de la primera misión aún se están analizando, y los últimos resultados incluyen una docena de candidatos planetarios de tamaño similar a la Tierra y que orbitan dentro de la zona habitable de sus estrellas. Hasta la fecha, se ha confirmado que uno de ellos es un planeta real.

De los aproximadamente 1.030 exoplanetas confirmados que Kepler ha detectado, nuevamente, solo una docena tienen un tamaño cercano al de la Tierra. Por estas fechas el año pasado, Kepler identificó su primer planeta del tamaño de la Tierra en una zona habitable: Kepler-186f. La zona habitable, a veces denominada «zona Ricitos de oro», es la región alrededor de una estrella que proporciona las condiciones ideales para encontrar agua líquida en la superficie de un planeta. Y el agua líquida es un ingrediente clave en la búsqueda de vida.

Un grupo de científicos dirigido por Jeffrey Coughlin del Instituto SETI ha analizado cuatro años de datos de Kepler y acaba de publicar un nuevo catálogo de candidatos a exoplanetas. El catálogo agrega más de 500 posibles nuevos planetas, elevando el número total de posibles nuevos mundos a 4.696.

Publicidad

El catálogo completo de candidatos planetarios de Kepler, con los últimos descubrimientos en amarillo.Agrandar / El catálogo completo de candidatos planetarios de Kepler, con los últimos descubrimientos en amarillo.

“Este catálogo contiene nuestro primer análisis de todos los datos de Kepler, así como una evaluación automatizada de esos resultados”, dice el científico del Instituto SETI Jeffrey Coughlin, quien dirigió el esfuerzo del catálogo. «Un análisis mejorado permitirá a los astrónomos determinar mejor la cantidad de planetas pequeños y fríos que son los mejores candidatos para albergar vida».

Si bien el objetivo principal de Kepler ha sido darnos una mejor idea de cómo se ve la población de exoplanetas, lo hace observando caídas periódicas en el brillo de las estrellas. Esto sucede cuando un planeta pasa frente a una estrella en órbita, bloqueando una pequeña fracción de la luz de la estrella (esto se denomina método de tránsito). Los científicos pueden buscar caídas regulares en el brillo y determinar si la causa es un planeta o no. Sin embargo, la confirmación del estado planetario requiere observaciones de otros instrumentos, principalmente observaciones terrestres. Kepler es increíblemente preciso en sus predicciones, ya que se ha confirmado que la mayoría de los descubrimientos de Kepler son planetas reales.

Pero además de estudiar todos los planetas, la especialidad de Kepler es su capacidad para detectar planetas terrestres rocosos similares a la Tierra. En el nuevo catálogo hay 12 exoplanetas candidatos que orbitan en la zona habitable y tienen menos del doble del diámetro de la Tierra. Hasta ahora, se ha confirmado que uno de los 12 es un exoplaneta. Ubicada a 1.400 años luz de la Tierra, Kepler 452b podría ser la Tierra 2.0. Gira alrededor de una estrella muy similar al Sol. La estrella G2, del mismo tipo que nuestro Sol, es un 10% más masiva y un 20% más brillante que nuestro Sol. La estrella anfitriona de Kepler 452b también tiene aproximadamente la misma temperatura que nuestro Sol, y el planeta recién descubierto orbita una vez cada 385 días, un cinco por ciento más que el período orbital de la Tierra.

Publicidad

«Podemos pensar en Kepler-452b como un primo mayor y más grande de la Tierra, que brinda la oportunidad de comprender y reflexionar sobre el entorno cambiante de la Tierra», dijo el líder de análisis de datos Jon Jenkins Kepler en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California. Jenkins dirigió el equipo que descubrió Kepler-452b. «Es impresionante considerando que este planeta ha pasado seis mil millones de años en la zona habitable de su estrella; más tiempo que la Tierra. Esta es una oportunidad sustancial para que surja la vida, si existen todos los ingredientes y condiciones necesarios para la vida en este planeta».

Una comparación del sistema solar con dos exoplanetas.  Kepler-186, descubierto antes, fue el primer planeta similar a la Tierra encontrado en la zona habitable de una estrella tenue.  Kepler-452 es el primero encontrado en la zona habitable de una estrella similar al Sol.Agrandar / Una comparación del sistema solar con dos exoplanetas. Kepler-186, descubierto antes, fue el primer planeta similar a la Tierra encontrado en la zona habitable de una estrella tenue. Kepler-452 es el primero encontrado en la zona habitable de una estrella similar al Sol.

El radio de Kepler 452b lo coloca en una clase de planetas que tienen un tamaño entre el de la Tierra y el de Neptuno. En base a su tamaño y al hecho de que orbita alrededor de su estrella anfitriona aproximadamente a la misma distancia que la Tierra orbita alrededor del Sol, es muy probable que Kepler 452b sea un mundo rocoso, con una atmósfera densa, agua líquida en su superficie y posiblemente incluso volcanes activos. Esta clase intermedia de planeta es la más común encontrada por Kepler; sin embargo, no vemos este tipo de planeta representado en nuestro propio sistema solar.

Aunque la estrella anfitriona de Kepler 452b se parece a nuestro Sol en tamaño y brillo, es mucho más antigua. Estudiar este sistema podría darnos una idea del futuro y permitir a los científicos predecir qué le sucederá a nuestro planeta a medida que el Sol envejezca.

Este nuevo descubrimiento llega 20 años después del primer descubrimiento de un exoplaneta. John Grunsfeld, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, reflexionó sobre ese hecho durante una conferencia telefónica hoy. “En el vigésimo aniversario del descubrimiento que demostró que otros soles albergan planetas, el explorador de exoplanetas Kepler ha descubierto un planeta y una estrella que se parecen mucho a la Tierra y a nuestro Sol. Este emocionante resultado nos acerca un paso más al descubrimiento de una Tierra 2.0. «

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.