Se necesita tanto dinero como educación para dar un gran impulso al uso del baño.

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El saneamiento deficiente plantea un problema de salud pública en las partes subdesarrolladas del mundo, donde es común hacer sus necesidades sin usar una letrina. Esta práctica contribuye a la enfermedad y la muerte en estas áreas, pero no está claro cómo aumentar la cobertura de saneamiento.

Para estudiar los efectos de estrategias alternativas para aumentar el uso de letrinas, investigadores de la Universidad de Yale y la Universidad de Maryland examinaron los efectos de diferentes estrategias de comercialización de letrinas en comunidades rurales de Bangladesh.

Los investigadores utilizaron un ensayo aleatorizado por grupos en 380 comunidades rurales del distrito de Tanore, en el noroeste de Bangladesh. Se seleccionó esta región porque tiene una baja cobertura de salud en comparación con otras partes de las zonas rurales de Bangladesh. Cuando los investigadores comenzaron su estudio, solo la mitad de los hogares participantes tenían acceso regular a una letrina higiénica.

Las 380 comunidades fueron asignadas aleatoriamente a uno de varios programas de saneamiento. La primera opción, denominada Programa de Fomento de Letrinas, fue una campaña de motivación comunitaria e información sanitaria. El segundo enfoque implicó vales de subvención para la compra de letrinas, así como el programa de promoción de letrinas. La tercera opción fue una intervención de acceso al mercado del lado de la oferta que vinculó a los aldeanos con los proveedores de letrinas y proporcionó información sobre la calidad y disponibilidad de las letrinas. La condición final fue un grupo de control, que no recibió ninguna intervención.

Los investigadores encontraron que las comunidades que recibieron solo el programa de promoción de letrinas terminaron con niveles similares de acceso a letrinas que el grupo de control. La intervención del lado de la oferta tampoco condujo a un aumento estadísticamente significativo en el acceso a letrinas higiénicas. Por el contrario, los investigadores encontraron que las comunidades que recibieron la subvención además del programa de promoción de letrinas tenían un 14,3 % más de probabilidades de tener acceso a una letrina higiénica, un resultado estadísticamente significativo. Para comunidades como estas en las zonas rurales de Bangladesh, los subsidios combinados con un programa de concientización pueden ser efectivos para aumentar el acceso a letrinas higiénicas.

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Además de examinar el acceso a letrinas higiénicas, los investigadores también estudiaron el uso de estas instalaciones sanitarias. Similar a los resultados de acceso, los datos de uso mostraron que la combinación del programa de promoción de letrinas y el subsidio fue la forma más efectiva de reducir la defecación ambiental. Descubrieron que este programa combinado resultó en una reducción del 22 % en la evacuación de adultos de la letrina en comparación con el grupo de control.

En economía, un efecto multiplicador social ocurre cuando el clima social afecta el comportamiento de un individuo. Los investigadores que realizaron este estudio tenían curiosidad acerca de los posibles efectos multiplicadores sociales del uso de letrinas. Para probar esto, las comunidades que reciben subsidios se desglosaron aún más por vecindario, y cada vecindario recibió una densidad baja, media o alta de vales de subsidio de letrinas. Descubrieron que los hogares individuales tenían más probabilidades de usar su cupón de subsidio de letrinas si los hogares vecinos también recibían cupones de subsidio. Este resultado fue significativo solo cuando se compararon áreas de baja densidad con áreas de alta densidad.

Este efecto multiplicador social también se aplica al uso de letrinas. Los investigadores encontraron que las personas que vivían en áreas subsidiadas de alta densidad tenían más probabilidades de usar letrinas que aquellas que vivían en áreas subsidiadas de baja densidad.

Los investigadores dicen que sus hallazgos son consistentes con la literatura que muestra la importancia del precio como una barrera para la adopción de productos para la salud. Sus resultados también muestran la importancia de la influencia social, ya que el efecto multiplicador sugiere que a medida que más personas participen en la práctica del uso de letrinas, se normalizará y generalizará en la comunidad en su conjunto.

Los autores señalan varias limitaciones en su estudio, incluida la posibilidad de generalizar a otras poblaciones, el examen de un solo nivel de subsidio y el uso de autoinforme de los hogares. Entre las limitaciones que reconocen, la más convincente es la falta de una medida de los resultados de salud relacionados con el uso de letrinas. Es una pequeña desconexión la que ocurre en este estudio: si los investigadores presentan el uso de letrinas como un problema de salud pública, lo examinan como un problema económico.

Si bien observar el uso del saneamiento desde una perspectiva económica puede ser un paradigma válido, no es necesariamente coherente con los objetivos que los investigadores describen en su resumen. Por esta razón, la perspectiva política de aumentar el uso de letrinas a través de un subsidio concertado y una campaña de concientización también debe examinarse en términos de resultados de salud.

La ciencia2015. DOI: 10.1126/science.aaa0491 (Acerca de los DOI).

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