¿Por qué no hemos encontrado extraterrestres todavía?  La respuesta podría ser el cambio climático.

¿Por qué no hemos encontrado extraterrestres todavía? La respuesta podría ser el cambio climático.

¿Por qué no hemos encontrado extraterrestres todavía?  La respuesta podría ser el cambio climático.

Enrico Fermi, cuando se le preguntó acerca de la vida inteligente en otros planetas, respondió: «¿Dónde están?» Cualquier civilización lo suficientemente avanzada como para emprender un viaje interestelar, afirmó, en un breve período de tiempo cósmico, poblaría toda su galaxia. Sin embargo, no hemos tenido contacto con tal vida. Esto se ha convertido en la famosa “paradoja de Fermi”.

Se han ofrecido varias explicaciones de por qué no vemos extraterrestres: tal vez el viaje interestelar es imposible o tal vez las civilizaciones siempre se autodestruyen. Pero con cada nuevo descubrimiento de un planeta potencialmente habitable, la paradoja de Fermi se vuelve cada vez más misteriosa. Podría haber cientos de millones de mundos potencialmente habitables solo en la Vía Láctea.

Esta impresión solo se ve reforzada por el reciente descubrimiento de una «Mega-Tierra», un planeta rocoso 17 veces más masivo que la Tierra pero con solo una atmósfera delgada. Anteriormente, se pensaba que los mundos de este tamaño se aferrarían a una atmósfera tan espesa. que sus superficies experimentarían temperaturas y presiones inhabitables. Pero si eso no es cierto, hay una categoría completamente nueva de bienes inmuebles potencialmente habitables en el cosmos.

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Entonces, ¿por qué no vemos civilizaciones avanzadas pululando por el Universo? Un problema puede ser el cambio climático. No es que las civilizaciones avanzadas siempre se destruyan a sí mismas sobrecalentando su biosfera (aunque esa es una posibilidad). En cambio, debido a que las estrellas se vuelven más brillantes a medida que envejecen, la mayoría de los planetas con un clima inicialmente propicio para la vida se volverán inhabitables mucho antes de que surja la vida inteligente.

La Tierra ha tenido cuatro mil millones de años de buen clima a pesar de que nuestro Sol estaba quemando mucho más combustible que cuando se formó la Tierra. Podemos estimar cuánto calentamiento debería haber producido esto a través del esfuerzo científico para predecir las consecuencias de las emisiones de gases de efecto invernadero provocadas por el hombre.

Estos modelos predicen que nuestro planeta debería calentarse unos pocos grados centígrados por cada porcentaje de aumento en el calentamiento de la superficie de la Tierra. Este es aproximadamente el aumento del calor producido por el dióxido de carbono a los niveles esperados para fines del siglo XXI. (Por cierto, de aquí es de donde proviene la predicción del IPCC de un calentamiento global de alrededor de tres grados centígrados).

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Durante los últimos quinientos millones de años, un período del que tenemos registros razonables del clima de la Tierra, la temperatura de la superficie del Sol ha aumentado un 4% y las temperaturas de la Tierra deberían haber aumentado unos 10 grados centígrados. Pero el registro geológico muestra que, en todo caso, las temperaturas medias han bajado.

Simples extrapolaciones muestran que durante toda la historia de la vida, las temperaturas deberían haber aumentado casi 100 grados centígrados. Si esto fuera cierto, la vida primitiva debería haber surgido en un planeta completamente congelado. Sin embargo, la joven Tierra tenía agua líquida en su superficie. Entonces, ¿qué está pasando?

Tener suerte

La respuesta es que no es solo el Sol el que ha cambiado. La Tierra también evolucionó, con la aparición de plantas terrestres hace unos 400 millones de años, cambiando la composición atmosférica y la cantidad de calor que la Tierra irradia hacia el espacio. También hubo cambios geológicos, con el área continental aumentando constantemente con el tiempo a medida que la actividad volcánica se sumaba a la masa terrestre. También tuvo un efecto sobre la atmósfera y la reflectividad de la Tierra.

Sorprendentemente, la evolución biológica y geológica generalmente ha producido enfriamiento, lo que ha compensado el efecto de calentamiento de nuestro sol envejecido. Ha habido momentos en que la compensación fue demasiado lenta o demasiado rápida, y la Tierra se calentó o se enfrió, pero ni una sola vez desde el surgimiento de la vida el agua líquida desapareció por completo de la superficie terrestre.

Por lo tanto, nuestro planeta ha moderado milagrosamente el cambio climático durante cuatro mil millones de años. Esta observación condujo al desarrollo de la hipótesis Gaia de que una biosfera compleja regula automáticamente el medio ambiente para su propio beneficio. Sin embargo, Gaia carece de un mecanismo creíble y probablemente causa y efecto confusos: un entorno razonablemente estable es un requisito previo para una biosfera compleja, y no al revés.

Otros planetas habitados en el Universo también deben haber encontrado formas de prevenir el calentamiento global. Los mundos acuáticos aptos para la vida tendrán climas que, como la Tierra, son muy sensibles a las circunstancias cambiantes. La cancelación repetida del calentamiento inducido por estrellas por el enfriamiento «geobiológico», necesario para mantener estos planetas habitables, habrá requerido muchas coincidencias, y la gran mayoría de estos planetas habrán tenido mala suerte mucho antes de que los seres sintientes no evolucionen.

Sin embargo, el Universo es inmenso, y unos pocos mundos raros habrán tenido la fortuna necesaria. La Tierra puede ser uno de esos planetas afortunados, una joya preciosa y frágil en el espacio. Entonces, tal vez inevitablemente, el cambio climático seguirá siendo una plaga para la existencia continua de vida en estos planetas.

Este artículo apareció por primera vez en The Conversation.

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