¿Podría un pequeño calentamiento hacer que los océanos se eleven 20 pies?

¿Podría un pequeño calentamiento hacer que los océanos se eleven 20 pies?

¿Podría un pequeño calentamiento hacer que los océanos se eleven 20 pies?

Aquellos de ustedes que han estado siguiendo las noticias durante la última semana pueden haber visto titulares inquietantes advirtiendo que podríamos estar dirigiéndonos a niveles del océano 20 pies (6 metros) más altos de lo que son ahora: este artículo de CBS News fue típico. Lo extraño de este viaje de prensa es que más o menos ya lo sabíamos; no hubo noticias reales.

En cambio, los artículos se inspiraron en una revisión científica de lo que sabemos sobre la relación entre el aumento de las temperaturas y el aumento de los océanos que ha ocurrido en el pasado. En lugar de realizar un nuevo análisis, la revisión simplemente analizó los estudios existentes en la literatura y trató de reunirlos en una imagen cohesiva. Y esta imagen sugiere que los niveles del océano han sido muchos más alto después de sólo un ligero aumento en la temperatura.

El problema es que todos los períodos que podrían ser informativos sobre el calentamiento actual ocurrieron hace al menos decenas de miles de años. No podemos medir directamente cosas como la temperatura, los niveles de los océanos o los volúmenes de la capa de hielo. En cambio, tenemos que inferir estas cosas a partir de proxies: mediciones que podemos hacer a partir de muestras conservadas de esa época.

Por ejemplo, los isótopos de oxígeno más pesados ​​tienden a terminar más fácilmente en el hielo, por lo que los cambios en su presencia pueden ayudar a proporcionar una indicación de la cantidad de agua del mundo que está atrapada en las capas de hielo. Y los gases atrapados en los núcleos de hielo proporcionan una indicación del clima y una medida directa de los gases de efecto invernadero en la atmósfera. También puede obtener una medida relativamente directa de los niveles oceánicos pasados ​​a partir de la ubicación de los corales o, en algunos casos, la presencia de costas pasadas. De todo esto, es posible hacerse una idea del clima, el nivel de los océanos y la cantidad de agua encerrada en los casquetes polares. Pero las barras de error en todo esto son bastante grandes.

Aún así, es lo suficientemente importante como para que intentemos averiguarlo. Derretir una gran cantidad de hielo lleva mucho tiempo, y aún no sabemos cuánto derretimiento adicional ya nos hemos comprometido. Una comprensión de esta relación en el pasado puede ayudarnos a comprender tanto esto como hacia dónde es probable que nos dirijamos. Como dijeron los autores, “dados los aumentos recientes en los gases de efecto invernadero y la temperatura promedio global, las capas de hielo actuales no están en equilibrio con el clima, lo que plantea preguntas importantes sobre su futura contribución potencial al aumento del nivel del mar.

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Los autores observaron tres períodos cálidos diferentes. Uno fue el Período Cálido del Plioceno Medio, que ocurrió hace tres millones de años, cuando los niveles atmosféricos de CO2 eran similares a sus valores actuales. La mayoría de los registros climáticos sugieren que las temperaturas eran unos pocos grados más cálidas de lo que son ahora (entre 1 y 4 grados centígrados), pero algunos registros del Ártico sugieren temperaturas altas de hasta 8 grados centígrados, lo que podría tener graves consecuencias para la capa de hielo de Groenlandia. Los registros costeros sugieren que el nivel del mar ha aumentado más de 15 metros, mientras que los modelos de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida sugieren que esto ha contribuido al aumento de 13 metros.

El segundo período considerado fue un período interglacial inusualmente largo hace unos 400.000 años. Los gases de efecto invernadero han alcanzado niveles similares a los encontrados en tiempos preindustriales, mientras que las estimaciones de temperatura sugieren un clima que era de 1 a 2 grados centígrados más cálido que el actual. Pero el polen sugiere que el sur de Groenlandia estaba cubierto de bosques de abetos, y las estimaciones del nivel del mar sugieren un aumento de al menos 6 metros, la fuente del aumento de 20 pies que hizo uno de los periódicos.

Otro interglaciar, hace unos 120.000 años, vio temperaturas globales ligeramente más cálidas que las actuales, pero el Ártico y la Antártida parecían ser inusualmente cálidos (alrededor de 5 grados centígrados). El nivel del mar volvió a alcanzar al menos seis metros por encima del nivel actual. Y algunos registros sugieren que se produjeron fluctuaciones de alrededor de un metro una vez que se alcanzó el punto más alto.

Por lo tanto, la mayoría de estas estimaciones sugieren que esperamos niveles del mar mucho más altos dado que nos comprometemos a emitir suficiente carbono para superar fácilmente las temperaturas involucradas en períodos cálidos pasados. Pero no es tan simple. Estos períodos cálidos fueron causados ​​por cambios en el patrón de la luz solar que atraen más al hemisferio norte, lo que podría explicar las altas temperaturas del Ártico y los graves impactos en Groenlandia. (Eso, por supuesto, no explica la evidencia de las altas temperaturas de la Antártida). Y, como se señaló anteriormente, las barras de error siguen siendo bastante grandes.

Al mismo tiempo, la incertidumbre no debe verse como un motivo de consuelo. La mayoría de los números de 6 metros que parecen tan dramáticos provienen del extremo inferior de los rangos de incertidumbre.

La ciencia2015. DOI: 10.1126/science.aaa4019 (Acerca de los DOI).

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