Para mi sorpresa y deleite, el Telescopio Espacial Webb realmente va a funcionar

Para mi sorpresa y deleite, el Telescopio Espacial Webb realmente va a funcionar

El telescopio espacial James Webb tal como aparecerá en órbita.

El telescopio espacial James Webb tal como aparecerá en órbita.

Conocí a John Grunsfeld afuera de un café en Houston frente al Centro Espacial Johnson hace poco más de cinco años.

Se había retirado recientemente de la NASA después de una carrera larga e histórica. Durante casi dos décadas, Grunsfeld había volado al espacio cinco veces, las últimas tres de las cuales fueron misiones al servicio del Telescopio Espacial Hubble. Físico de formación, Grunsfeld era conocido cariñosamente como el «Hubble Hugger» por su trabajo sobre el venerable instrumento en el espacio.

Luego dejó el cuerpo de astronautas y dirigió las misiones científicas de la NASA como administrador asociado de la rama científica de la agencia. Cuando nos conocimos a fines del otoño de 2016, Grunsfeld acababa de regresar a la vida privada. Ahora que podía hablar con más libertad, quería saber qué pensaba realmente Grunsfeld sobre las prioridades científicas de la agencia espacial. Estaba en Houston para su examen físico anual de astronauta, y disfrutamos del hermoso sol de finales de noviembre mientras los autos pasaban por la Ruta 1 de la NASA.

Discutimos una serie de temas, pero lo que más me llamó la atención durante esta conversación fueron los pocos minutos que pasamos en el telescopio espacial James Webb. Grunsfeld explicó sus preocupaciones sobre Webb y los cientos de fallas puntuales que enfrentó durante el proceso de despliegue espacial. Tantas cosas podrían salir mal, dijo preocupado. Pensó que probablemente algo saldría mal, y entonces, ¿dónde estaría la NASA la próxima vez que fuera al Congreso y pidiera una gran cantidad de dinero para financiar un ambicioso proyecto científico?

Esta conversación quedó grabada en mi mente y, a lo largo de los años, he hablado con otros científicos e ingenieros, y cada uno ofrece variaciones sobre esta área de preocupación. A medida que pasaba el tiempo, empezó a parecer probable que algo podría estar pasando durante el despliegue o el tránsito de Webb a un punto de Lagrange a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra. A medida que aumentaban los retrasos, comencé a preguntarme si el telescopio se lanzaría. Quizás ninguno de los sucesores de Grunsfeld querría correr el riesgo personal de que Webb fallara en su reloj.

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Pero entonces, sucedió algo milagroso. En la mañana de Navidad de 2021, el telescopio espacial James Webb se lanzó con éxito desde la Tierra. Thomas Zurbuchen, ahora administrador asociado de ciencia de la NASA, había hecho la llamada. Si Webb fracasara, asumiría la responsabilidad.

Webb no solo lanzó, sino que su cohete Ariane 5 realizó el vuelo con tal precisión que la nave espacial pudo ahorrar combustible valioso para las maniobras, extendiendo así su vida útil. Durante las próximas dos semanas, ingenieros y científicos realizaron cientos de pasos para desplegar y extender completamente el telescopio y su enorme parasol. Y luego, finalmente, el lunes, la nave espacial realizó un último encendido importante de sus propulsores, cayendo en una órbita de halo alrededor del punto L2.

Esto significa que el Telescopio Espacial Webb ha llegado a su destino final, una órbita de 180 días alrededor de este punto L2, lo que mantiene al telescopio alineado con la Tierra como instrumento y planeta que orbita alrededor del Sol. Aquí, mientras usa una cantidad mínima de combustible para mantener su posición, Webb puede usar su visor solar para mantener fríos el telescopio infrarrojo y sus instrumentos.

El trabajo no está hecho. El telescopio tiene 18 segmentos de espejos primarios, que son movidos por 132 actuadores. Estos actuadores ya han sido probados y se ha demostrado que funcionan. Ahora, durante los próximos tres meses, los operadores de telescopios perfeccionarán la alineación de estos espejos. Durante este proceso, los científicos utilizarán una estrella similar al Sol llamada HD84406 para enfocar los espejos. Esta estrella se encuentra aproximadamente a 240 años luz de la Tierra y se encuentra en la Osa Mayor cerca de la Osa Mayor.

Al mismo tiempo, en la estela de la sombrilla, estos espejos y sus instrumentos científicos seguirán enfriándose para poder detectar señales de calor débiles y ultradistantes de las galaxias más antiguas del Universo.

A veces resulta difícil creer que esto realmente esté sucediendo. Pero todos los sin precedente las cosas para este gran proyecto de ciencia espacial están completas, y ahora la puesta en marcha de instrumentos debería ser bastante rutinaria. Webb no estará listo para las operaciones científicas hasta junio, pero es muy probable que lo esté.

He sido solo un observador muy externo de este proceso durante los últimos cinco años, sabiendo lo suficiente como para preocuparme por el destino de este telescopio de $ 10 mil millones, pero sin enfrentar consecuencias graves si falla. . Aun así, continuamente me preocupaba el destino de Webb. A veces me desesperé de hacer alguna vez una observación científica. Así que me sentí eufórico durante las últimas dos semanas, ya que todo encajaba perfectamente.

Solo puedo imaginar la alegría absoluta de los astrónomos, físicos y científicos que trabajaron directamente en este proyecto. Bravo a todos ustedes.

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