New Horizons se registra bien después del sobrevuelo de Plutón

New Horizons se registra bien después del sobrevuelo de Plutón

Una imagen en falso color de Plutón y Caronte, que muestra muchas diferencias regionales en la composición de la superficie.
Agrandar / Una imagen en falso color de Plutón y Caronte, que muestra muchas diferencias regionales en la composición de la superficie.

A medida que obtengamos más información sobre New Horizons, colocaremos actualizaciones con marca de tiempo en la parte superior de este artículo.

Actualización nocturna: La tensión era alta esta noche mientras el mundo esperaba que la nave espacial New Horizons de la NASA llamara a casa. A las 8:52:37 p. m. EDT, el control de la misión recibió una señal de la Red de Espacio Profundo (DSN) de la NASA que confirmaba que la nave espacial estaba en buen estado y en ruta hacia los confines del sistema solar. Cuando llegó la señal, la multitud en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins estalló en un estruendoso aplauso.

La señal era parte de un pase de comunicación de 15 minutos y contenía solo información técnica; no llegará ningún dato científico hasta mañana. John Grunsfeld, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, comparó el teléfono de esta noche con el aterrizaje del Curiosity Rover en 2012 y dijo: “Lo mejor está por venir. Mañana, podemos esperar que el equipo científico nos deslumbre. No hemos visto nada. otra vez.»

Charlie Bolden, administrador de la NASA, dijo en una conferencia de prensa posterior al evento: «Esta es una victoria histórica para la ciencia y la exploración. Estamos inspirando a la próxima generación de exploradores y verdaderamente hemos elevado el nivel del potencial humano».

Estén atentos ya que nos prometen algunas imágenes y datos muy emocionantes mañana.

Actualización a las 8:56 p. m. EST: Todo el hardware está en buen estado y parece que se registró la cantidad esperada de datos durante el desplazamiento.

Actualización a las 8:55 p. m. EST: «Estamos en contacto con la telemetría en la nave espacial». La sala estalla en aplausos.

LAUREL, Maryland—Hoy, la NASA hizo historia al convertirse en la única agencia espacial en explorar todos los cuerpos del sistema solar clásico. Con décadas de preparación, la misión New Horizons, dirigida por la NASA, completó su histórico sobrevuelo de Plutón y sus cinco lunas a las 7:49 a. m. EDT. Después de viajar 9,5 años y más de dos mil millones de millas, New Horizons estaba ocupado tomando fotos y recopilando la mayor cantidad de datos posible mientras se cernía entre el planeta enano y su luna más grande, Caronte.

La nave espacial pasó zumbando 72 segundos antes de lo previsto y a solo 12.500 kilómetros de la superficie del planeta enano, 70 kilómetros más cerca de lo esperado.

El ambiente ha sido eléctrico todo el día aquí en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. Poco antes de la hora programada del sobrevuelo, hubo una cuenta regresiva al estilo de la víspera de Año Nuevo mientras la canción «The Final Countdown» sonaba de fondo. En lugar de una pelota que caía, las pantallas de televisión mostraban una cuenta regresiva digital y cuando el cronómetro llegaba a cero, el salón estalló en fuertes vítores, aplausos y banderas ondeando.

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Los verdaderos aplausos, sin embargo, vendrán más tarde en la noche cuando la sonda «llame a casa» para que todos aquí en la Tierra sepan que sobrevivió al sobrevuelo. La trayectoria de la nave espacial la llevó volando a través del sistema, es decir, entre Plutón y su luna más grande, Caronte. Usando datos de la nave espacial, así como datos de observatorios como el Telescopio Espacial Hubble, los científicos de la misión verificaron dos y tres veces en busca de posibles desechos que podrían dañar la nave espacial antes del sobrevuelo. Aunque las posibilidades de un incidente son muy bajas, el equipo de la misión no podrá relajarse hasta que se enteren de la pequeña sonda.

El histórico sobrevuelo tiene lugar 50 años después del primer sobrevuelo exitoso de la NASA sobre Marte, realizado por la nave espacial Mariner 4. En la ocasión trascendental, el administrador de la NASA, Charles Bolden, dijo: «La exploración de Plutón y sus lunas por parte de New Horizons representa el hito de 50 años de exploración planetaria de la NASA y Estados Unidos. Hemos logrado una primicia histórica ya que Estados Unidos es la primera nación en llegar a Plutón y con esta misión ha completado el estudio inicial de nuestro sistema solar, un logro notable.

Alrededor de las 11:15 p. m. EDT del 13 de julio, antes del acercamiento más cercano, la nave espacial New Horizons se quedó en silencio mientras se ocupaba de recopilar datos sobre el mundo helado y su familia de lunas. Antes de hacerlo, se rompió y devolvió la mejor vista que tenemos hasta ahora de Plutón. Una última foto como medida de seguridad en caso de que algo salga mal durante el sobrevuelo, una práctica que la NASA ha tenido desde los días del Apolo. La imagen fue lanzada esta mañana y será la última imagen que veamos hasta el miércoles.

Antes del acercamiento más cercano, los instrumentos Ralph y Alice de New Horizons, un par de espectrómetros, también tomaron imágenes de Plutón y Caronte. La NASA publicó imágenes en falso color para mostrar las diferencias en el material de la superficie y las características de cada uno. Los datos de color ayudan al equipo científico a comprender la composición molecular de la superficie del hielo, así como a determinar la edad de los cráteres y otras características geológicas.

Plutón ha sido descrito como el otro planeta rojo; lo que significa que es similar en color a Marte, aunque obtiene ese color a través de un proceso muy diferente. Estos nuevos datos muestran que la coloración rojiza del casquete polar norte de Caronte se puede atribuir a la presencia de hidrocarburos llamados tolinas, al igual que Plutón.

Gracias a New Horizons, los científicos ahora tienen una medida precisa del tamaño del planeta enano. Plutón tiene un diámetro de 2.370 kilómetros, más grande de lo esperado. Ahora podemos decir definitivamente que Plutón es el cuerpo más grande conocido más allá de Neptuno.

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Desde su descubrimiento en 1930, se ha debatido el tamaño de Plutón. El científico de la misión Bill McKinnon, de la Universidad de Washington en St. Louis, dijo: «Estamos encantados de poder finalmente resolver esta pregunta». Con los nuevos datos de tamaño, los científicos determinaron que Plutón es menos denso de lo esperado y que la fracción de hielo interior es ligeramente mayor. Datos recientes de New Horizons confirman que la luna más grande de Plutón, Caronte, tiene 1.208 kilómetros de diámetro, según lo predicho por las mediciones terrestres.

«New Horizons es el regalo que sigue dando», dijo el investigador principal Alan Stern. La nave espacial ya ha brindado vistas sin precedentes del mundo helado y continuará brindando datos durante los próximos 16 meses. Stern continuó diciendo: «Nuestro conocimiento del sistema de Plutón actualmente puede llenar unas pocas hojas de papel de cuaderno, pero para cuando revisemos todos los datos, podemos escribir el libro de texto sobre Plutón».

Plutón fue descubierto por primera vez en 1930 por Clyde Tombaugh del Observatorio Lowell. Fue contratado por Percival Lowell para ayudar a buscar el misterioso planeta que X Lowell creía que estaba escondido en el sistema solar exterior. «Plutón fue descubierto hace apenas 85 años por el hijo de un granjero de Kansas, inspirado por un visionario de Boston, utilizando un telescopio en Flagstaff, Arizona», dijo el administrador John Grunsfeld, asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington.

Tombaugh, que tenía solo 24 años cuando descubrió Plutón, pasó miles de horas buscando el diminuto planeta. El descubrimiento provocó una revolución en la forma en que percibimos el sistema solar, y los científicos ahora tienen motivos para creer que hay miles de objetos helados más allá de Neptuno, orbitando en la región conocida del sistema solar como el Cinturón de Kuiper.

Tombaugh murió en 1997 a la edad de 90 años, antes del lanzamiento de New Horizons. Como tributo a él, la nave espacial lleva un pequeño contenedor que contiene una onza de las cenizas de Tombaugh. Sus hijos estuvieron presentes hoy para el sobrevuelo y su hija Annette Tombaugh dijo: ‘Cuando mi padre miró por primera vez a Plutón, era solo una mota de luz. Para ver realmente el planeta que descubrió y aprender más sobre su atmósfera, lunas y superficie, mi padre se habría quedado asombrado.

Hay paralelismos con las sondas espaciales gemelas Voyager, que nos dieron nuestras primeras vistas de cerca de planetas y lunas en el sistema solar exterior, al igual que New Horizons nos da las primeras vistas de cerca de Plutón y sus lunas. De hecho, la NASA consideró brevemente enviar la sonda Voyager 1 para volar más allá de Plutón, pero esa trayectoria significaría que la sonda perdería objetivos importantes como la luna de Saturno, Titán, que fueron cruciales para su misión.

Después de que la Voyager 2 devolviera la primera mirada a Neptuno y su luna más grande, Tritón, un grupo de científicos, incluido Alan Stern, solicitaron a la NASA una misión a Plutón. Su sueño se hizo realidad varios años después con New Horizons.

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