Los peces familiares encontraron una oportunidad en la extinción masiva

Los peces familiares encontraron una oportunidad en la extinción masiva

Los peces familiares encontraron una oportunidad en la extinción masiva

Para los mamíferos, el evento de extinción masiva al final del Cretácico fue la crisis que abrió la puerta al éxito evolutivo. Con tantas especies extinguidas, como los dinosaurios dominantes (menos los ancestros de las aves), las oportunidades eran abundantes. Nuestros pequeños y sigilosos ancestros aprovecharon al máximo estas oportunidades, dando lugar a la diversidad de mamíferos de hoy.

Quizás los peces con aletas radiadas, que incluyen casi todos los peces que se te ocurran aparte de los tiburones y las rayas, y constituyen casi la mitad de todas las especies modernas de vertebrados, han encontrado oportunidades similares. Los investigadores sabían que este grupo de peces solo tomó vuelo en los últimos 100 millones de años (es decir, desde mediados del Cretácico), pero los primeros detalles eran confusos. Elizabeth Sibert y Richard Norris, de la Institución Scripps de Oceanografía, se propusieron reforzar esa historia excavando en el lodo del lecho marino en busca de diminutos dientes de pez.

Estos lodos del fondo marino procedían de pozos profundos en varios lugares de los océanos Atlántico y Pacífico. Las muestras de piedra caliza italiana depositadas en un océano cerrado durante mucho tiempo por la tectónica de placas completan la colección. En todas las muestras, que abarcan desde el Cretácico superior (hace unos 75 millones de años) hasta el Eoceno medio (hace unos 45 millones de años), los investigadores tamizaron los dientes de los peces con aletas radiadas y las escamas pertenecientes a tiburones o rayas. . Ambos tipos de fósiles abundan porque se resisten a disolverse en el fondo del océano.

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Los investigadores observaron principalmente la abundancia relativa de dientes y escamas. El número de escamas era bastante consistente, al igual que el número de dientes antes de el evento de extinción, pero inmediatamente después, los dientes de peces con aletas radiadas se volvieron cada vez más comunes.

Menos de un tercio de los tiburones y rayas desaparecieron al final del Cretácico, y no hay evidencia de la cantidad de escamas en estos núcleos de que la población total disminuyó durante el evento. Pero los peces con aletas radiadas parecen haberse vuelto mucho más poblados después de la muerte. Ciertos nichos ecológicos ciertamente se habrían abierto para ellos, ya que el impacto de perder más del 90% de las especies de plancton con caparazones de carbonato de calcio se habría propagado a través de la red alimentaria. Los amonitas, por ejemplo, fueron jugadores importantes antes de desaparecer.

También hay signos de cambio en el tamaño de los dientes de los peces con aletas radiadas. Inmediatamente después de la extinción, la cantidad de dientes más grandes aumentó especialmente, lo que sugiere que la comunidad de peces estaba cambiando un poco. Y al menos en el centro del Pacífico Sur hubo un fuerte aumento en el número de los dientes más grandes que solo duró unos pocos millones de años justo después de la extinción masiva, posiblemente como resultado de una experimentación evolutiva que no duró mucho.

Los investigadores también notan que los cambios al final del Cretácico son abruptos, alineándose con el impacto del asteroide Chicxulub en lugar de moverse más gradualmente durante las tremendas erupciones volcánicas que comenzaron antes. Eso es más o menos lo que vemos en la Tierra también, pero sigue siendo interesante dada la investigación reciente que ha señalado con mayor precisión el momento de todos estos eventos.

Con todo, se parece mucho a la historia de nuestro clan de mamíferos. Los investigadores escriben que la extinción masiva al final del Cretácico «parece haber sido un factor importante en el surgimiento de los peces con aletas radiadas y la razón por la que dominan los océanos abiertos en la actualidad».

PNAS2015. DOI: 10.1073/pnas.1504985112 (Acerca de los DOI).

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