Los astrónomos ahora dicen que el cohete a punto de golpear la Luna no es un Falcon 9

Los astrónomos ahora dicen que el cohete a punto de golpear la Luna no es un Falcon 9

La Luna está protegida de los cohetes Falcon 9.
Agrandar / La Luna está protegida de los cohetes Falcon 9.

NASA

Hace aproximadamente tres semanas, Ars Technica informó por primera vez que los astrónomos estaban rastreando la etapa superior de un cohete Falcon 9 y estaban cada vez más seguros de que golpearía la Luna el 4 de marzo.

Esta historia provocó una tormenta de actividad mediática. Gran parte de esta cobertura criticó a SpaceX por no deshacerse adecuadamente de la segunda etapa de su cohete Falcon 9 después del lanzamiento de la misión del Observatorio Climático del Espacio Profundo de la NOAA, o DSCOVR, en 2015. Los tabloides británicos, en particular, se han superado a sí mismos. Incluso la distinguida Agencia Espacial Europea dijo que tuvo cuidado de conservar suficiente combustible para colocar etapas de cohetes agotadas en órbitas estables alrededor del Sol.

Sin embargo, resulta que todos estábamos equivocados. De hecho, un cohete Falcon 9 no llegará a la Luna el próximo mes. En cambio, es probable que sea un cohete chino.

Bill Gray, quien escribe el software Project Pluto ampliamente utilizado para rastrear objetos cercanos a la Tierra y fue la fuente original de la historia del Falcon 9 golpeando la Luna, reconoció el error en su sitio web el sábado. Explicó que en 2015 él y otros observadores encontraron un objeto no identificado en el cielo y le dieron un nombre temporal, WE0913A. Otros avistamientos sugirieron que probablemente era un objeto hecho por el hombre, y pronto la segunda etapa del cohete utilizada para lanzar DSCOVR se convirtió en un candidato principal.

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Gray escribió el sábado:

Pensé que era DSCOVR o alguna pieza de hardware relacionada. Otros datos confirmaron que sí, WE0913A había pasado la luna dos días después del lanzamiento de DSCOVR, y yo y otros hemos llegado a aceptar la identificación con la segunda etapa como correcta. El objeto tenía el brillo que esperábamos, había llegado en el momento esperado y se movía en una órbita razonable.

Pudo haber sido un error inofensivo y completamente desapercibido hasta que los astrónomos descubrieron que este objeto estaba a punto de chocar contra la Luna. De repente, el potencial de un cohete Falcon 9 errante (después de todo, Elon Musk es una celebridad mundial) fue una gran noticia en todo el mundo.

Fue el ingeniero Jon Giorgini del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA quien se dio cuenta de que este objeto no era, de hecho, la etapa superior de un cohete Falcon 9. Le escribió a Gray el sábado por la mañana para explicarle que la trayectoria de la nave espacial DSCOVR no fue particularmente cerca de la Luna. Por lo tanto, sería extremadamente improbable que la segunda etapa golpeara la Luna. Esto llevó a Gray a sumergirse nuevamente en sus datos e identificar a otros posibles candidatos.

Rápidamente encontró uno: la misión china Chang’e 5-T1 lanzada en octubre de 2014 en un cohete Gran Marcha 3C. Esta misión lunar envió una pequeña nave espacial a la Luna como prueba precursora para una posible misión de retorno de muestras lunares. El tiempo de lanzamiento y la trayectoria lunar coinciden casi exactamente con la órbita del objeto que golpeará la Luna en marzo.

«En cierto sentido, esto sigue siendo evidencia ‘circunstancial'», escribió Gray. «Pero consideraría que es una evidencia bastante convincente. Así que estoy seguro de que el objeto que está a punto de golpear la luna el 4 de marzo de 2022 a las 12:25 UTC es en realidad la etapa del cohete Chang’e 5-T1».

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