Proyecto Ara, el teléfono inteligente modular de Google, está muerto

Llevando el teléfono inteligente modular y escalable de Google del concepto a la realidad

La representación original del concepto del Proyecto Ara.

La representación original del concepto del Proyecto Ara.

La tecnología se ha vuelto más pequeña y más estrechamente integrada durante años, pero eso no significa que a todos les guste de esa manera. Los entusiastas en particular (incluidos muchos lectores de Ars) hablan sobre cosas como la RAM del sistema soldada, las baterías no reemplazables y otras decisiones de diseño que de alguna manera mejoran nuestros dispositivos a costa de la reparabilidad y la escalabilidad.

El «Proyecto Ara» de Google es un teléfono que quiere combatir esta tendencia. El objetivo es crear un teléfono inteligente ensamblado a partir de módulos individuales, que teóricamente brinde a los usuarios la capacidad de actualizar y reparar sus teléfonos sin reemplazar todo cada dos años aproximadamente. ¿Teléfono demasiado lento? Actualice el procesador. ¿Odias tu cámara? Consigue uno nuevo. ¿Batería gastada? Reemplazar.

Y la gente parece interesada, al menos en teoría: un video conceptual para «Phonebloks», una idea de teléfono modular similar a Project Ara, ha acumulado más de 19 millones de visitas en YouTube hasta el momento. En la primera conferencia de desarrolladores de Project Ara de Google esta semana, la compañía mostró un prototipo real y detalló algunas de las tecnologías que llevarán este teléfono de una foto conceptual hermosa y con un sonido agradable a un dispositivo real y utilizable. El prototipo demuestra simultáneamente la promesa de la idea y por qué puede tener dificultades para tener éxito.

bloques de construcción

los Agrandar / El «endoesqueleto» en el que se disponen los distintos módulos de Ara.

Norman Chan de Tested.com tiene lo que probablemente sea la explicación técnica más completa de cómo encajan los prototipos actuales del Proyecto Ara. Los dos bloques de construcción básicos son el «endoesqueleto», el cuerpo principal del teléfono, y los «módulos», los bloques de construcción más pequeños que contienen el procesador, la batería, el almacenamiento, la cámara y otros elementos.

Cada endoesqueleto se considera mejor como una cuadrícula en la que se pueden colocar los módulos. El Ara Phone estándar es una cuadrícula de bloques de 3 × 6, mientras que también se están considerando endoesqueletos de 2 × 5 y 4 × 7 más pequeños y más grandes. Los módulos están disponibles en tres tamaños diferentes: 1×1, 2×1 o 2×2. El módulo con el procesador (que también es, necesariamente, el mismo módulo en el que se deben colocar la RAM y la ranura para tarjeta SD) es un módulo 2×2, pero esencialmente todo lo demás en el teléfono se puede organizar según las preferencias del usuario. .

Google estima que ensamblar un teléfono Project Ara que funcione debería costar menos de $ 100, al menos para empezar. Esta lista de materiales incluye $15 por el marco del endoesqueleto en sí, $15 por una pantalla, $5 por una batería, $10 por el SoC principal y la RAM. y $ 5 por Wi-Fi. Es probable que estos componentes deban ser marcados para mantener los márgenes de ganancia, y es seguro decir que ninguno de ellos será de gama alta a estos precios: la demostración del procesador de la unidad es aparentemente un TI OMAP 4460 similar al Galaxy Nexus 2011. Sin embargo, la promesa del proyecto es que los usuarios pueden elegir lo que quieran. Pueden gastar $ 100 y hacer un teléfono de gama baja, pero también pueden obtener un procesador más rápido o una pantalla más agradable si están dispuestos a desembolsar el dinero.

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Cada endoesqueleto debe durar cinco o seis años. Google cree que las interconexiones proporcionarán suficiente ancho de banda para mantener los teléfonos funcionando durante al menos ese tiempo, pero una pequeña batería de repuesto incorporada limitará la vida útil total de cada endoesqueleto. Considere esta idea junto con los teléfonos inteligentes de hoy para ver por qué Ara tiene a algunas personas emocionadas: si todavía estuviera usando un teléfono fabricado en 2008, tendría un iPhone 3G o quizás el primer teléfono Android disponible comercialmente. Ahora que el ritmo de los avances tecnológicos se ha desacelerado un poco, un teléfono que puedes reparar y actualizar durante media década no suena tan loco.

Conéctelo juntos

La parte delantera de Ara.  Los contactos M-PHY utilizados para comunicarse con la pantalla son claramente visibles.Agrandar / La parte delantera de Ara. Los contactos M-PHY utilizados para comunicarse con la pantalla son claramente visibles.

Para unirlo todo, necesita interconexiones lo suficientemente rápidas para permitir que estas diferentes partes se comuniquen, así como también algo para mantener unido físicamente el teléfono.

Todas las partes se comunican usando el “Protocolo Unificado” o UniPro, una tecnología creada por MIPI Alliance. Los módulos Ara actuales reciben 10 Gbps o 20 Gbps de ancho de banda (la velocidad más alta está reservada para módulos más grandes como el procesador de la aplicación principal), que es una cantidad de velocidad respetable pero no alucinante. Como referencia, la próxima especificación USB 3.1 ofrecerá 10 Gbps de ancho de banda, pero un solo carril PCI Express 3.0 puede ofrecer 8 Gbps por sí mismo (las tarjetas gráficas de PC modernas a menudo se conectan a 16 de estos carriles).

Las partes se conectan físicamente entre sí mediante la especificación M-PHY, una interfaz capacitiva que permite que las partes interactúen entre sí, pero no requiere un enchufe físico ni un mecanismo de retención. Puede ver claramente los contactos dorados planos en las fotos del endoesqueleto y los módulos en sí. El uso de M-PHY debería ayudar a evitar que los endoesqueletos se desgasten con el tiempo.

Para evitar que el teléfono salga volando cada vez que lo dejas caer, Google también usa imanes electropermanentes para mantenerlo todo unido; estos usan una corriente eléctrica para encender y apagar la magnetización de manera efectiva a voluntad. Normalmente querrás activarlo para mantenerlo todo junto, pero también puedes desactivarlo para intercambiar y reorganizar los bloques a voluntad. La batería integrada del endoesqueleto puede mantenerlo encendido incluso cuando lo juntas, lo que significa que los bloques individuales serán intercambiables en caliente.

Dado que Android está acostumbrado a ejecutarse en un teléfono que no cambia mucho, Google también tuvo que agregar algunas personalizaciones a la versión Ara del software para permitir el intercambio de todos estos componentes. Las versiones actuales del teléfono ejecutan una bifurcación de Android y continuarán haciéndolo «en el futuro previsible», escribe Chan. Esta versión de Android admitirá cosas como controladores genéricos de clase UniPro para componentes, y las nuevas actualizaciones de software y controladores se pueden «descargar a través de un sistema de distribución de software como Google Play». Así como el hardware de Ara es más parecido a una PC, Android deberá parecerse más a una PC.

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Incluso si es posible, ¿puede tener éxito?

Google quiere comercializar el primer teléfono Project Ara a principios de 2015. Los primeros prototipos podrían aparecer ya en enero. La tecnología parece estar más o menos en su lugar. Nos gustaría tenerlo en nuestras manos antes de emitir un juicio final, pero al menos en el papel, Ara parece intrigante.

El problema de Google es que no es lo mismo tener algo «cool» que tener algo «comercialmente viable». Incluso si cada uno de los 19 millones de espectadores de este video de Phonebloks se comprometiera a comprar teléfonos Ara, seguirían siendo una gota en el océano para los propietarios de teléfonos inteligentes. Los datos de Gartner indican que casi una mil millones los teléfonos inteligentes se vendieron en todo el mundo en 2014. Solo Apple vendió 51 millones de iPhones en un solo trimestre.

¿Porque es esto importante? Para que Ara tenga éxito, necesita un ecosistema comprometido de desarrolladores de hardware, personas dispuestas y capaces de diseñar y construir módulos. Para mantener el interés de los entusiastas (y cumplir la promesa de un teléfono con una vida útil de cinco años), estos complementos deberán seguir estando al día con la última tecnología. Esto significa que grandes nombres como Qualcomm, Broadcom, Intel y otros están interesados ​​en crear módulos para el teléfono, que por su propia naturaleza es un producto de nicho. Las ventas tendrán que ser buenas para mantener el interés más allá del lanzamiento inicial, ya que la mayoría de estas empresas parecen perfectamente satisfechas con el dinero que están ganando con los teléfonos y tabletas actuales.

Estas cifras de ventas de teléfonos inteligentes nos dicen algo más acerca de la mayoría de los compradores de teléfonos inteligentes: el hecho de que muchos teléfonos no sean reparables o actualizables no parece molestarles demasiado. Incluso cosas como las PC que alguna vez fueron modelos de modularidad se están volviendo más pequeñas y más estrechamente integradas: las computadoras portátiles gruesas se han convertido en elegantes Ultrabooks, y las PC de torre cuadradas se están convirtiendo en mini computadoras de escritorio y todo-en-uno.

La mayoría de los consumidores parecen estar dispuestos a cambiar la modularidad por otros beneficios, como baterías diseñadas a medida que no son extraíbles pero son más grandes y, por lo tanto, más duraderas, o procesadores y memoria soldados a placas base que no se pueden actualizar pero que reducen el tamaño y el peso total. Las empresas no eliminan este tipo de capacidad de expansión porque es malo y quiere obligar a las personas a comprar un sistema completamente nuevo por falta de unos pocos GB de RAM (bueno, al menos no exclusivamente). Lo hacen porque eso es lo que la mayoría de la gente parece querer.

Si observa la forma en que Ara está ensamblado, es inmediatamente obvio que la mayoría de los OEM buscan teléfonos y computadoras portátiles más integrados. The Verge informa que el objetivo declarado de Google para Ara es hacerlo un 25% más grande, más pesado y con mayor consumo de energía que un teléfono estándar con aproximadamente las mismas especificaciones y características. Según Tested, solo el 40% del tamaño total de un módulo Ara estará disponible para los fabricantes de piezas, y el resto se dedicará a los imanes y otros componentes que necesita Ara. Obtendrá la escalabilidad que desea, pero una parte significativa del tamaño de Ara no brindará ningún beneficio real a los usuarios diarios.

¿Llegará Ara al mercado de alguna forma? Google parece decidido a hacerlo realidad, y la empresa tiene la escala y los recursos para hacerlo realidad. Sin embargo, el éxito de Ara tendrá que ser decisivo para ganar (y mantener) el interés de los OEM y los consumidores. De lo contrario, es posible que el producto no dure lo suficiente para alcanzar la vida útil propuesta de cinco a seis años.

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