'Life at the Limits' muestra que los extremófilos no son solo bacterias

‘Life at the Limits’ muestra que los extremófilos no son solo bacterias

Los ajolotes se encuentran entre las criaturas que se exhiben en la nueva exhibición del Museo Americano de Historia Natural, que se inaugura el 4 de abril.

Los ajolotes se encuentran entre las criaturas que se exhiben en la nueva exhibición del Museo Americano de Historia Natural, que se inaugura el 4 de abril.

AMNH

En los últimos años, la biología ha tenido una pequeña relación amorosa con los extremófilos, microbios que logran vivir en aguas termales hirvientes, minas profundas u otros entornos increíblemente duros. Estos organismos a menudo se presentan como modelos del tipo de vida que podríamos encontrar en otros cuerpos de nuestro sistema solar, lugares que parecen descartar cualquier perspectiva de vida animal compleja.

Pero una nueva exhibición que se inaugura en el Museo Americano de Historia Natural (AMNH) llamada «La vida en los límites» es un recordatorio de que los animales pueden sobrevivir en ambientes en los que uno podría esperar que solo sean hospitalarios para las bacterias, y manejar una amplia gama de extremos de otro tipo.

Al presentar la exhibición, la presidenta de AMNH, Ellen Futter, citó ejemplos como el tardígrado, un animal microscópico (representado por modelos de tamaño humano en el museo) que se puede hervir, congelar, secar durante 10 años y luego revivir con un poco de agua y temperatura moderada O la hormiga guerrera, que puede poner 120.000 huevos al mes. O el escarabajo Hércules, que puede levantar 80 veces su propio peso. O el elefante marino, que se sumerge a más de un kilómetro de profundidad y dura dos horas.

Es difícil poner un elefante marino (que puede pesar hasta 4.000 kilogramos) en un museo de Manhattan, y mucho menos tener visitantes del museo para una de sus inmersiones. Entonces, el desafío con una exhibición como esta es cómo hacer una exhibición convincente para lo que Futter llamó «los grandes embajadores de la historia evolutiva». (El curador de paleontología del museo, Michael Novacek, se hizo eco de Darwin al referirse a las criaturas como «las formas infinitas más extrañas»).

El museo ha abordado este problema de varias maneras. Las fotos y los videos se distribuyen a lo largo de la exhibición, junto con un texto contundente que le dice a la gente un poco sobre lo que hace que cada animal sea especial. Por ejemplo, el texto en la imagen del Buitre de Ruppell señala que sabemos que tiene una tolerancia a la altitud extrema porque se estrelló contra aviones a reacción a 37,000 pies. Los videos son convincentes e incluyen imágenes de uno de mis favoritos personales, el cortejo de la araña pavo real.

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Vídeo: Un adelanto de la exposición, con algunas de las personas que la crearon. Filmado y editado por Jennifer Hahn

Vídeo: Un adelanto de la exposición, con algunas de las personas que la crearon. Filmado y editado por Jennifer Hahn

También hay modelos de muchos animales en exhibición (y al menos una planta, la enorme flor cadáver). Algunos, como el elefante marino y el tiburón martillo, son de tamaño natural; otros, como el escarabajo Hércules y el tardígrado, explotaron masivamente: se anima a los niños a trepar por todo el escarabajo.

Pero una parte clave de la exhibición sin duda serán los casos en los que el entorno del museo pueda albergar a una de las criaturas. Estos incluyen el ajolote, una salamandra capaz de regenerar extremidades perdidas, y un nautilus con cámara, una criatura parecida a un caparazón con tentáculos que ha vagado por los mares durante alrededor de quinientos millones de años. También están las gambas mantis, que se estudian tanto por su sistema visual (tienen 12 genes fotorreceptores frente a cuatro) como por la sorprendente capacidad de sus garras, que es lo suficientemente rápida como para causar cavitación. No todos fueron particularmente activos cuando visitaron Ars, pero siempre es emocionante ver una organización sobre la que ha leído innumerables veces.

En última instancia, la exhibición hace un buen trabajo al mostrar lo que Futter llamó «la persistencia y tenacidad de la vida en la Tierra». Casi en todas partes donde miramos, la Antártida, las fosas oceánicas más profundas y los picos de los Himalayas, hay un puñado de animales que han encontrado un hogar. En los espacios intermedios hay formas fantásticas y comportamientos asombrosos, que el museo documenta.

De alguna manera, la exhibición es un poco como trivia de historia natural; los breves fragmentos de texto en muchas pantallas simplemente describen una característica maravillosa o dos, sin entrar en los detalles de cómo o por qué. Es comprensible; en muchos casos, no entendemos por completo los detalles de una característica dada, o nuestra comprensión es extremadamente técnica.

Mark Siddall, que trabaja en la división de zoología de invertebrados del museo, le dijo a Ars que esa es una de las razones por las que tendemos a centrarnos en los extremófilos microbianos. Es relativamente fácil secuenciar y ensamblar un genoma bacteriano y hacer inferencias sobre cómo se adapta bioquímicamente a su entorno. Por el contrario, la secuenciación de un genoma animal suele ser más difícil y es solo el primer paso. Comprender cómo se adaptan los animales, lo que puede involucrar una mezcla de bioquímica y comportamientos complejos, es mucho, muchos Más fuerte. No está del todo claro qué genes observar para comprender algo como la construcción de nidos de pájaros.

Sin embargo, incluso si faltan todos los detalles, la exhibición hace un trabajo fantástico al presentar a las personas las especies sobre las que podrían querer aprender más. O, en palabras de Futter, le recuerda a la gente «el asombroso poder de la realidad y lo real».

La exposición estará abierta al público el sábado 4 de abril.

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