La tolerancia a la altitud de los tibetanos puede provenir de nuestros padres fallecidos

La tolerancia a la altitud de los tibetanos puede provenir de nuestros padres fallecidos

La tolerancia a la altitud de los tibetanos puede provenir de nuestros padres fallecidos

Los denisovanos, parientes de los neandertales que habitaron Asia antes de la llegada de los humanos modernos, son conocidos solo por una dispersión de huesos pequeños y una gran cantidad de datos de ADN. Hasta ahora, todo esto proviene de una sola cueva siberiana (llamada Denisova, naturalmente). Al igual que los neandertales, los denisovanos se cruzaron con estos humanos modernos una vez que llegaron. Pero las poblaciones modernas con la mayor cantidad de ADN denisovano están lejos de Siberia, ocupando el sur de Asia y algunas islas del Pacífico.

Ahora, también se ha encontrado un diminuto fragmento de ADN denisovano en un grupo mucho más cercano a Siberia: los tibetanos. Y todo indica que les ayuda a adaptarse a las elevaciones extremas de la meseta tibetana.

Grandes partes de esta meseta se encuentran a 4.000 metros (2,5 millas) sobre el nivel del mar. Las poblaciones nativas de la región tienen una mortalidad infantil más baja y un peso al nacer más alto que las personas que se mudaron a la zona. Además, los tibetanos se han aclimatado a la altitud sin depender de un aumento en el recuento de glóbulos rojos, que es como reacciona la mayoría de las personas después de pasar un tiempo en la altura. Un recuento más alto de glóbulos rojos significa sangre más viscosa, lo que crea su propio riesgo para la salud, por lo que es probable que esta diferencia también sea muy ventajosa.

Con el advenimiento de la genética molecular, se ha hecho posible determinar qué es diferente en el ADN de los tibetanos que explica su comodidad en la altura. Varios estudios recientes han hecho exactamente eso y han encontrado una variedad de genes que parecen estar detrás de esto. Varios de estos estudios han identificado un gen llamado APES1 como un candidato probable para ayudar a los lugareños a manejar la altitud.

Ahora, un gran equipo internacional de investigadores ha regresado y ha examinado más de cerca APES1, secuenciando la versión del gen en 40 tibetanos y 40 de sus parientes cercanos, los chinos Han. Mirando las 130.000 bases que rodean al gen, encuentran que hay muchas diferencias en esta región entre las dos poblaciones, mucho más de lo que se esperaría en el corto tiempo que estas dos poblaciones estuvieron separadas. De hecho, en una pequeña área central hay cinco cambios estrechamente relacionados que son distintos para los tibetanos, mucho más de lo que es probable que se acumule incluso bajo la selección evolutiva más fuerte.

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(Casi distintos de los tibetanos, al menos. Hay dos individuos Han, uno de Beijing y otro del sur de China, que también parecen tener una copia de la versión tibetana de este gen).

Para tener una mejor idea de cómo apareció este ADN en los tibetanos, los investigadores comenzaron a observar otros genomas humanos de todo el mundo. Ninguna de las personas en el Proyecto 1000 Genomas tenía nada parecido a la secuencia tibetana. Pero una búsqueda en las bases de datos reveló una población humana que lo hizo: los denisovanos. De hecho, en la secuencia de bases cerca de APES1, los denisovanos compartieron los cinco cambios encontrados entre los tibetanos. La similitud también se extendió fuera de esta región central.

En general, la contribución de Denisovan al ADN chino Han es tan pequeña que ha sido difícil identificarlo con certeza. Y la población con más ADN denisovano, los melanesios, no tienen la versión denisovana de APES1 malestar. Pero los nuevos resultados indican claramente que incluso una contribución pequeña y difícil de detectar puede tener efectos dramáticos en las poblaciones que la reciben.

Este no es el primer caso en el que las versiones de genes de humanos arcaicos parecen útiles; otros ejemplos involucran la función inmunológica y la coloración de la piel. Esto tiene mucho sentido, dado que los neandertales y los denisovanos vivieron en ciertos entornos durante decenas de miles de años antes de que aparecieran los humanos modernos. Los autores del nuevo artículo concluyen que «ahora estamos comenzando a comprender que la adaptación a los entornos locales puede haber sido facilitada por el flujo de genes de otros homínidos que pueden haberse adaptado ya a estos entornos».

Naturaleza2014. DOI: 10.1038/nature13408 (Acerca de los DOI).

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