La NASA y SpaceX están investigando el problema del paracaídas, pero no ven mayores problemas de seguridad.

La NASA y SpaceX están investigando el problema del paracaídas, pero no ven mayores problemas de seguridad.

NASA Television of the Crew-2 landing muestra tres paracaídas principales desplegados, con un cuarto detrás.
Agrandar / NASA Television of the Crew-2 landing muestra tres paracaídas principales desplegados, con un cuarto detrás.

televisión de la NASA

Los funcionarios de la NASA y SpaceX dicen que están prestando atención a un problema del paracaídas con la nave espacial Dragon, pero no creen que se necesite una acción significativa para solucionarlo.

Al regresar a la Tierra desde la órbita, la tripulación y las últimas versiones Cargo de la nave espacial Dragon de SpaceX utilizan cuatro paracaídas principales para reducir la velocidad de la cápsula antes de que golpee el agua. Si falla un paracaídas, la nave espacial aún puede aterrizar de manera segura.

Durante los primeros dos vuelos tripulados de la nave espacial Dragon en 2020 y 2021, los cuatro paracaídas se inflaron nominalmente. Sin embargo, cuando la misión Crew-2 que transportaba a cuatro astronautas regresó a la Tierra en noviembre de 2021, uno de los cuatro paracaídas se retrasó 75 segundos antes de inflarse por completo. Esto no tuvo efecto en la velocidad de descenso planificada de la nave espacial ya que el paracaídas extendido todavía proporcionaba algo de resistencia.

Después de ese aterrizaje nocturno, la NASA y SpaceX realizaron una revisión rápida pero exhaustiva del problema y determinaron que no representaba una amenaza grave para los futuros vuelos espaciales. Dos días después, la misión Crew-3 se lanzó en otra nave espacial Crew Dragon. Este vehículo, apodado Resistenciadebe regresar a la Tierra en abril de 2022.

Volvió a ocurrir

El 24 de enero de 2022, una nave espacial Cargo Dragon se estrelló después de un viaje de suministro de un mes a la Estación Espacial Internacional. La NASA dijo que el aterrizaje no televisado fue nominal, pero hace dos días Space News informó que uno de los cuatro paracaídas no se desplegó cuando estaba programado. Esta vez, el paracaídas se retrasó 63 segundos en inflarse. Una vez más, la nave espacial aterrizó sin daños.

El viernes, la jefa de operaciones de vuelos espaciales tripulados de la NASA, Kathy Lueders, el líder de su equipo comercial, Steve Stich, y un ingeniero sénior de SpaceX, Bill Gerstenmaier, se unieron a una teleconferencia con reporteros para explicar lo que había sucedido, lo que estaban haciendo los ingenieros al respecto. y por qué la NASA y SpaceX confiaban en la seguridad del vehículo Crew Dragon.

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Lueders señaló que al estudiar este asunto, la NASA no convocó ningún tipo de revisión formal del accidente. “Solo somos nosotros evaluando y haciendo nuestro trabajo normal de verificar el material”, dijo.

Este análisis de paracaídas y datos de vuelo continúa mientras SpaceX y la NASA continúan trabajando para el lanzamiento de la misión Crew-4 el 15 de abril. El vuelo utilizará una nueva nave espacial Dragon, que está a punto de completarse en la fábrica de la compañía en Hawthorne. Una segunda etapa de la misión también está en su versión final. La primera etapa del Falcon 9 para Crew-4, que ha volado tres veces anteriormente, ya está en marcha en las instalaciones de lanzamiento de la compañía en Florida.

Stich señaló que Crew Dragon es la primera nave espacial humana en usar cuatro paracaídas principales, en lugar de tres, en su viaje de regreso. La NASA ha visto retrasos en el inflado de un paracaídas en algunos vuelos de carga anteriores y en pruebas, y esto puede ser solo una característica de un sistema de cuatro paracaídas. Lo que piensan los ingenieros de la NASA y SpaceX es que tres paracaídas ingieren aire relativamente rápido, pero el cuarto paracaídas está un poco «sombreado» y le falta aire. Después de que los otros paracaídas se inflen por completo, este cuarto paracaídas también lo hace.

Una oportunidad de aprendizaje

Gerstenmaier, exdirector de la NASA que ahora supervisa la seguridad en SpaceX, enfatizó que este análisis del paracaídas no es un problema de seguridad de vuelo sino un ejercicio de aprendizaje.

«Es una gran oportunidad para que aprendamos», dijo. «Veo esto casi como un regalo que recibimos en CRS-24. Seremos afortunados de tener ahora dos conjuntos de datos que podemos comparar entre sí para mejorar nuestros modelos y mejorar nuestro conocimiento y, de hecho, hacer que el sistema mucho más seguro para cualquiera que use estos paracaídas en el futuro».

Crew Dragon ofrece a la NASA la única forma basada en EE. UU. de enviar a sus astronautas al espacio. La agencia espacial financió a un segundo proveedor, Boeing, para desarrollar la nave espacial Starliner para vuelos tripulados. Pero Boeing se ha enfrentado a desafíos técnicos y es poco probable que lleve humanos en un vuelo de prueba hasta al menos el próximo año. Pero incluso si Starliner estuviera volando y demostrando su valía hoy, no habría razón para cancelar los vuelos de Dragon, dijeron funcionarios de la NASA.

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