La NASA quiere reducir a la mitad el tiempo de viaje a Marte con nueva tecnología de propulsión

La NASA quiere reducir a la mitad el tiempo de viaje a Marte con nueva tecnología de propulsión

La NASA quiere reducir a la mitad el tiempo de viaje a Marte con nueva tecnología de propulsión

NASA/JPL

Hablando en una fábrica de Aerojet Rocketdyne, el administrador de la NASA, Charles Bolden, dijo que el programa estaba estudiando tecnologías de propulsión avanzadas que podrían reducir a la mitad el viaje actual de ocho meses a Marte. Tecnologías como la propulsión solar-eléctrica definitivamente están en las cartas, pero la NASA también podría recurrir a soluciones menos convencionales, como los cohetes nucleares.

En los últimos años, se ha prestado mucha atención al envío de astronautas a Marte, principalmente impulsado por proyectos locos como Mars One, el éxito del rover Curiosity y pesos pesados ​​como Elon Musk diciendo que quería colonizar el planeta.

El principal problema de llevar humanos a Marte es que, con nuestros motores de cohetes de combustible líquido actuales, lleva mucho tiempo llegar allí; unos ocho meses más o menos. Si podemos reducir el viaje a la mitad, reducimos en gran medida la cantidad de alimentos y agua necesarios, lo que reduce el peso de la nave espacial, lo que reduce la cantidad de combustible necesario, lo que alimenta un circuito de retroalimentación muy positivo. . Menos tiempo en el espacio significa que los astronautas también serán bombardeados con menos radiación.

Sin embargo, ha resultado difícil encontrar una tecnología de propulsión mejor que el combustible líquido. La NASA ha analizado una variedad de tecnologías diferentes para décadas. Una hoja de ruta de propulsión en el espacio de 2010 (PDF) enumera no menos de 41 métodos de propulsión diferentes. Una de las técnicas de propulsión más prometedoras, al menos a corto plazo, es la propulsión solar-eléctrica, que recoge la energía solar con células fotovoltaicas, que luego alimentan una especie de motor eléctrico como un propulsor de iones de efecto Hall.

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Aerojet Rocketdyne ganó recientemente un contrato con la NASA para desarrollar propulsores de iones de efecto Hall. La principal ventaja de las tecnologías de propulsión eléctrica solar (SEP), como los propulsores de iones, es que la fuente de energía (el Sol) dura mucho tiempo, mientras que los cohetes de combustible líquido tienen una duración muy limitada. Sin embargo, los SEP no están del todo listos para enviar humanos a Marte. “El poder limitante de este tipo de propulsión ha sido el poder para impulsarlo”, dijo Bolden, según el relato de Space.com sobre la visita de Bolden a las instalaciones de Aerojet. «Aerojet Rocketdyne se ha asociado con varias entidades en todo el país para buscar [at] cómo obtener más densidad de energía de una celda solar. Cuanta más potencia podamos obtener, más grande será el motor y su capacidad podremos obtener».

Según Space.com, Bolden también planteó la posibilidad de usar cohetes nucleares térmicos: cohetes que usan un reactor nuclear para calentar el gas, que luego se expande a través de la boquilla para generar empuje. La NASA hizo mucho trabajo con cohetes nucleares con el programa NERVA en las décadas de 1950 y 1960, pero finalmente se canceló en 1972.

Hoja de ruta de propulsión en el espacio de la NASA, de 2010. Debe hacer clic para ampliar.Agrandar / Hoja de ruta de propulsión en el espacio de la NASA, de 2010. Debe hacer clic para ampliar.

NASA

Bolden quiere que la NASA invierta más dinero en tecnologías de propulsión espacial, señalando que podrían ser «un cambio de juego». Bolden también enfatizó que no quiere que los socios de cohetes de la NASA se concentren en moverse carga más rápido en el espacio. «Quiero que la industria se concentre en hacer que la gente se mueva muy rápido. Creo que podemos hacerlo mucho mejor de lo que lo estamos haciendo hoy, pero tenemos que mostrar nuestro compromiso invirtiendo el dinero».

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