La etapa superior de un cohete ruso fallido hará un reingreso descontrolado

La etapa superior de un cohete ruso fallido hará un reingreso descontrolado

Se lanza un cohete Angara A5 en diciembre de 2020 durante su segundo vuelo de prueba.
Agrandar / Se lanza un cohete Angara A5 en diciembre de 2020 durante su segundo vuelo de prueba.

Ministerio de Defensa ruso

El programa espacial ruso ha pasado más de dos décadas desarrollando la familia de cohetes Angara, y los funcionarios del gobierno han expresado grandes esperanzas en la variante de carga pesada Angara A5. Se espera que el cohete Angara A5 pueda reemplazar al venerable propulsor Proton, que tiene más de medio siglo y ha sufrido problemas de confiabilidad en los últimos años.

Pero el programa de desarrollo a largo plazo ha sido lento. El Angara A5 finalmente hizo su debut en 2014, colocando con éxito un simulador de masa de 2 toneladas en órbita geosincrónica. Pero luego pasaron seis años antes de un segundo vuelo de desarrollo en diciembre de 2020. Ese vuelo fue nuevamente un éxito, con el cohete orbitando un simulador de masa de 2,4 toneladas.

¿Por qué pasó tanto tiempo entre los vuelos de prueba? Los costos, los problemas de producción y la falta de demanda parecen haber sido factores. Aunque el gobierno ruso no se comunicó, el costo de construir el Angara A5 fue probablemente el factor más importante. El programa espacial ruso esperaba hacer que el Angara A5 fuera competitivo con el cohete Falcon 9 de SpaceX para lanzamientos comerciales, pero los medios rusos informaron que los costos de producción de Angara hasta la fecha rondaban los 100 millones de dólares por vehículo.

En diciembre, el cohete Angara A5 parecía estar listo para volver a la pista mientras los técnicos lo preparaban para un tercer y último vuelo de desarrollo. Después de este vuelo, Rusia planeó comenzar a volar cargas útiles militares en el Angara A5 y probablemente también lo usaría para competir por contratos de lanzamiento de satélites comerciales.

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Esta configuración del cohete Angara contenía la misma primera etapa que los dos primeros vuelos, que constaba de un solo núcleo «Universal Rocket Module» impulsado por un motor RD-191, con cuatro núcleos «URM» adicionales que servían como impulsores adjuntos. Sin embargo, para su tercer vuelo de demostración, el Angara A5 utilizó una nueva etapa superior denominada «Persei».

Con esta etapa superior modernizada, los funcionarios rusos esperaban alejarse de los propulsores tóxicos (tetróxido de dinitrógeno e hidracina) que alimentan la etapa superior Briz-M. Persei, por otro lado, usa oxígeno líquido y queroseno.

Para su tercer vuelo de prueba, el vehículo Angara A5 despegó del Cosmódromo de Plesetsk en el norte de Rusia el 27 de diciembre, nuevamente con una carga útil ficticia. La etapa intermedia y los impulsores operaron nominalmente, al igual que una segunda etapa. Después del despliegue de la etapa superior de Persei y su simulador de masas, su motor RD-0124 realizó una quema inicial nominal. Pero un segundo encendido para colocar la carga útil en una órbita más alta y estable falló.

Curiosamente, los funcionarios rusos celebraron el lanzamiento de prueba del cohete Angara como un gran logro. Varias fuentes de noticias rusas anunciaron el exitoso lanzamiento del cohete hace una semana.

Incluso dos días después del lanzamiento, el servicio de noticias controlado por el estado ruso RT publicó un artículo con un titular que decía que la etapa superior de Persei mejoraría significativamente el rendimiento del vehículo Angara A5. Sin embargo, el artículo mencionaba que el jefe espacial ruso, Dmitry Rogozin, todavía estaba esperando que se volviera a encender el escenario superior.

«Dmitry Rogozin felicitó a los militares por el lanzamiento exitoso del nuevo propulsor y señaló que todavía estamos esperando que funcione la etapa superior de Persei», decía el artículo. Todavía están esperando. La etapa superior de Persei, por supuesto, nunca se volvería a encender, y los funcionarios rusos tenían que saberlo.

La prueba está en el cielo. Este tramo de Persei, rastreado como IPM 3/Persey, ahora está muy por debajo de los 200 km y probablemente volverá a entrar en la atmósfera de la Tierra fuera de control el miércoles. Con suerte, lo hará sobre un océano.

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