La década de Cassini en Saturno en imágenes

La década de Cassini en Saturno en imágenes

  • Lista para el lanzamiento, la sonda Cassini con su módulo de aterrizaje Huygens (el plato de la derecha).

  • El 15 de octubre de 1997, un Titán IVb llevó a Cassini en lo que sería un viaje tortuoso a través del sistema solar interior, con Venus y la Tierra dándole un impulso gravitatorio para enviarlo de Júpiter a Saturno.

  • Una vista de Saturno cuando Cassini aterrizó hace 10 años hoy.

  • Titán, la luna de Saturno, más grande que el planeta Mercurio, pasa frente al planeta gigante y sus anillos. La imagen es una composición de varias tomadas en mayo de 2012.

  • Una composición de múltiples imágenes (una para cada color) combinadas en un mosaico para brindar una vista completa de Saturno y sus anillos. Cassini estaba sobre el polo norte de Saturno en octubre de 2013 cuando se tomaron estas imágenes.

  • Una tormenta hexagonal gigante ruge sobre el polo norte de Saturno. Visto por primera vez por la Voyager, Cassini proporcionó vistas mucho más detalladas.

  • En julio de 2011, una gran tormenta barrió el hemisferio norte de Saturno. De norte a sur, la tormenta se extiende a lo largo de 1.300 kilómetros.

  • Saturno retroiluminado por el Sol en una foto tomada en 2006.

  • Una imagen ultravioleta del anillo A de Saturno, que muestra la presencia de hielo de agua en azul.

  • El borde exterior del anillo B de Saturno contiene estructuras verticales lo suficientemente altas como para proyectar sombras en las partes internas del anillo. Se cree que las lunas pequeñas, de solo un kilómetro de diámetro, crean estas perturbaciones.

  • Los anillos de Saturno están estructurados en parte por pequeñas lunas incrustadas dentro de ellos. Aquí Cassini captura la luna Dafnis en un agujero que creó en los anillos.

  • Una concepción artística de Cassini, que lleva un sistema de análisis de polvo.

  • Un mosaico de imágenes tomadas por la sonda Huygens durante su descenso a la superficie de Titán. Las características se interpretaron como un área estriada y un amplio lecho de río donde aterrizó Huygens.

  • La idea de que se trataba del lecho de un río se vio reforzada por la comparación con rocas en un entorno similar en la Tierra (derecha). Aunque físicamente similares, los materiales involucrados son bastante diferentes, con ríos de metano y hielos de hidrocarburos que dominan en Titán.

  • El radar a bordo de Cassini continuó escaneando Titán y, durante una serie de sobrevuelos, reunió una imagen de gigantescos mares de hidrocarburos en el polo norte de la luna. El más grande, Kraken Mare, eclipsa a todos los Grandes Lagos.

  • Titán no es la única luna con una geología interesante. Aquí, enormes fisuras agrietan la superficie de Encelado, mientras que la ausencia de cráteres indica un reciente resurgimiento de la luna.

  • Que Enceladus es geológicamente activo se confirmó dramáticamente cuando se vieron géiseres arrojando líquido en órbita, formando un anillo de hielo paralelo a la órbita de la luna.

  • Otras lunas cercanas a Saturno se parecen más a lo que cabría esperar: golpeadas por miles de millones de años de impactos. Conoce a Dione, una de las lunas más grandes del sistema.

  • Cráteres dentro de cráteres. Un primer plano de la superficie batida de Rhea.

  • El enorme cráter de Ulises en Tethys tiene unos 450 km de diámetro, o alrededor del 40% del diámetro de la luna.

  • Iapetus, famoso por albergar un monolito en la versión del libro de 2001presenta un fuerte contraste de brillo entre dos de sus hemisferios y también luce su propio cráter masivo.

Ocho años. Este es el tiempo que Cassini pasó deambulando por el sistema solar, recogiendo pulsos de Venus y la Tierra antes de pasar por Júpiter. Finalmente, después de todo este tiempo, se insertó en órbita alrededor de Saturno. Sus primeras vistas del planeta anillado, tomadas desde lejos, son inquietantemente hermosas. Pero tomó tiempo y muchas órbitas capturar los detalles de las lunas, los anillos y el mismo Saturno que llevaron al enorme legado científico de Cassini.

En esto tuvo ayuda. En una misión conjunta con la Agencia Espacial Europea, Cassini llevó un módulo de aterrizaje, Huygens, que se sumergió en la superficie de la luna más grande de Saturno, Titán, que está cubierta por una niebla perpetua de hidrocarburos. Puedes ver su descenso en el siguiente video.

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Descenso de Huygens a la superficie de Titán.

Una breve lista de descubrimientos de Cassini es larga: Géiseres en Encelado. Mares en Titán. Tormentas eléctricas rugiendo en la atmósfera de Saturno. Las lunas se construyen y rompen incluso cuando dan forma a los anillos cercanos. Lunas que han sido desplazadas por impactos masivos. Pintar con polvo el anverso y el reverso de las lunas de forma diferente.

Cassini ahora se acerca al final de su vida, limitada por la descomposición del plutonio que alimenta sus sistemas. Para evitar que contamine una de las lunas, se ordenará a la sonda que se sumerja en la atmósfera de Saturno, destruyéndose a sí misma. Actualmente, esto está planeado para 2017, pero hasta entonces, y probablemente durante muchos años después, dada la gran cantidad de datos que se han acumulado, hay ciencia por hacer. Y hay fotos de un mundo tan hermoso que Cassini podría considerarse un proyecto de arte público.

Imagen del listado por Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA

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