La computadora más importante de la que nunca has oído hablar

La computadora más importante de la que nunca has oído hablar

Aviadores que operan consolas de radar SAGE.
Agrandar / Aviadores que operan consolas de radar SAGE.

Museo de Historia de la Computación

No es raro escuchar que una tecnología militar en particular encontró su camino en otras aplicaciones, que luego revolucionaron nuestras vidas. Desde los sensores de imágenes que se perfeccionaron para volar en satélites espía hasta la aerodinámica avanzada utilizada en todos los aviones modernos, muchas de estas ideas inicialmente sonaron como mala ciencia ficción.

Este también.

Considere el siguiente escenario:

Para defender a Estados Unidos y Canadá, se instalaría una red masiva de radares interconectados en ambos países. Conectado por enlaces de alta velocidad a una red distribuida de computadoras y radares, el personal de la Fuerza Aérea escanea los cielos en busca de actividad inesperada. Un día, se descubre un avión no identificado que sobrevuela el Ártico y se dirige a Estados Unidos. Una revisión rápida de todos los vuelos comerciales conocidos descarta que un avión cargado de turistas se haya perdido en la tundra del norte de Canadá. En la sede, el vuelo se designa como fantasma, ya que todos los intentos de contactarlo han fallado. Por lo tanto, una intercepción de rutina y generalmente sin incidentes volará al costado para identificar la aeronave y registrar la información de registro.

Antes de que se pueda completar la intercepción, aparecen más aviones sobre el Ártico; un ataque viene de Rusia. La preparación se incrementa a DEFCON 2, un paso por debajo de la guerra nuclear. Los controladores de todo el país están comenzando a obtener una imagen de alto nivel del ataque, que se proyecta en una pantalla grande para los oficiales militares de alto rango. En una consola, el director de intercepción hace clic en algunos íconos en su pantalla, asignando un luchador a su objetivo. Toda la información esencial se transmite directamente por radio a la computadora de la aeronave, sin hablar con el piloto.

En el momento en que el piloto está amarrado a su asiento y rodando hacia la pista, todos los datos necesarios para destruir al intruso se cargan a bordo. Una leyenda de «Dolly Sweet» del conductor reconoce que la carga de datos es buena. Despegando de la pista y levantando el tren, un interruptor en la cabina transmite el vuelo a las computadoras de tierra y los controladores de radar que monitorean el espectro. Una gran pantalla en la cabina proporciona un mapa del área y proporciona una conciencia situacional clave del objetivo.

Toda la intercepción se realiza sin intervención, con el piloto ajustando solo el acelerador. El avión, actualizado con los últimos datos de los controladores de tierra, ajusta su rumbo para interceptar al bombardero enemigo. Solo cuando el objetivo está dentro del alcance del radar del caza, el piloto toma el control, luego selecciona un arma y dispara. Después de una rápida maniobra evasiva, el control vuelve al piloto automático, que devuelve al caza a la base.

Esto no es un extracto de una novela gráfica distópica o un cortar y pegar de una revista aeroespacial actual. En verdad, eso es toda la historia antigua. El sistema descrito anteriormente se llamó SAGE y se estableció en 1958.

SAGE, el entorno terrestre semiautomático, fue la solución al problema de la defensa de América del Norte contra los bombarderos soviéticos durante la Guerra Fría. La defensa aérea se ignoró en gran medida después de la Segunda Guerra Mundial, ya que la desmilitarización de la posguerra dio paso a la explosión de la economía de consumo. La prueba de la primera bomba atómica soviética cambió este sentido de complacencia y Estados Unidos sintió una nueva urgencia de implementar una estrategia de defensa centralizada. El escenario de ataque planificado eran oleadas de bombarderos rápidos, pero a principios de la década de 1950 la defensa aérea estaba fragmentada regionalmente y carecía de una autoridad de coordinación central. Innumerables estudios han intentado encontrar una solución, pero la tecnología en ese momento simplemente no podía cumplir con las expectativas.
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Tourbillon I

Al final de la Segunda Guerra Mundial, los investigadores del MIT intentaron diseñar una instalación para la Marina que simulara un diseño de aeronave arbitrario para estudiar sus características de manejo. Originalmente diseñado como una computadora analógica, el enfoque se abandonó cuando quedó claro que el dispositivo no sería lo suficientemente rápido o preciso para tal variedad de simulaciones.

Luego, la atención se centró en Whirlwind I, un sofisticado sistema digital del MIT, con una longitud de palabra de 32 bits, 16 «unidades matemáticas» y 2048 palabras de memoria fabricadas a partir de líneas de retardo de mercurio. Por encima de todo, Whirlwind I tenía un sofisticado sistema de E/S; introdujo el concepto de robo de ciclos durante las operaciones de E/S, donde el procesador se detiene durante la transferencia de datos.

Después de unos años, la Armada perdió interés en el proyecto debido a su alto costo, pero la Fuerza Aérea evaluó el sistema de defensa aérea. Después de modificar varios radares en el noreste de los Estados Unidos para enviar las coordenadas numéricas de los objetivos que estaban rastreando, Whirlwind I demostró que coordinar las intercepciones de los bombarderos era práctico. La clave de esta característica fueron los tubos de vacío de alta confiabilidad y el desarrollo de la primera memoria central. Ambos avances redujeron el tiempo de inactividad de la máquina, que de otro modo sería considerable, y el mayor procesamiento rápidamente hizo que la Whirlwind I fuera cuatro veces más rápida que el diseño original.

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