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La bomba y un nuevo panorama científico y técnico

Desde un punto de vista técnico, la era atómica entró con la prueba Trinity, que tuvo lugar en julio. Pero casi nadie lo sabía. Para el mundo, la era atómica comenzó el 6 de agosto, cuando Estados Unidos lanzó la segunda bomba atómica sobre Hiroshima. Ese día, el presidente Harry Truman emitió una notable declaración anunciando su uso.

La declaración no es tan notable por lo que dice sobre Hiroshima o la guerra en general. En cambio, es sorprendentemente radical en la forma en que reconoce cómo la bomba atómica cambió por completo la naturaleza misma de los esfuerzos científicos y técnicos.

Truman llama al dispositivo por su nombre actual y trata de dar a la gente una idea de cómo funciona: «Es una bomba atómica. Es una explotación del poder básico del Universo. La fuerza que el Sol atrae su poder se desató contra aquellos que trajeron la guerra al Lejano Oriente». A la luz de lo que ahora sabemos sobre las diferencias entre la fisión y la fusión, esto parece un poco simplificado. Pero captura con éxito cómo esta nueva bomba era fundamentalmente diferente y se basaba en propiedades fundamentales de la física.

Lo más sorprendente es que Truman se tomó el tiempo para describir el panorama científico en el que se desarrolló. «Antes de 1939, los científicos creían que era teóricamente posible liberar energía atómica», dice el comunicado. «Pero nadie conocía un método práctico para hacer esto. En 1942, sin embargo, sabíamos que los alemanes estaban trabajando febrilmente para encontrar una manera de agregar energía atómica a los otros motores de guerra con los que esperaban esclavizar al mundo».

Por lo tanto, era teóricamente posible pero requería investigación fundamental y desarrollo tecnológico en una escala nunca antes vista. Desencadenó lo que Truman llama una «batalla de los laboratorios» y quizás el primer ejemplo de gran ciencia. Solo la construcción de todos los sitios (Truman enumera Oak Ridge, Hanford y Los Alamos, pero no todos por nombre) empleó a 125,000 personas. Y el costo en ese momento fue asombroso; como dijo Truman: «Gastamos dos mil millones de dólares en la apuesta científica más grande de la historia».

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Por contexto, eso sería suficiente para construir 20 acorazados de la clase Iowa (Estados Unidos construyó cuatro).

Era ciencia en una escala nunca antes vista. Esencialmente, el programa les mostró a todos que si realmente queríamos hacer algo, podíamos invertir suficiente dinero y recursos y probablemente lograrlo. Y el enfoque se ha replicado desde entonces, en proyectos como el programa Apolo y el Gran Colisionador de Hadrones. Y Truman parece entender por qué a veces puede ser necesario dedicarse a la ciencia a esta escala: «La mayor maravilla no es el tamaño de la empresa, su secreto, ni su costo, sino el éxito de los cerebros científicos en piezas infinitamente complejas. conocimiento poseído por muchos hombres en diferentes campos de la ciencia en un plan viable».

La declaración también es profética al reconocer que la energía atómica se puede aprovechar para obtener energía, pero no será necesariamente un camino fácil. «La energía atómica puede en el futuro complementar la energía que actualmente proviene del carbón, el petróleo y las cascadas», dijo Truman, «pero en la actualidad no se puede producir comercialmente para competir con ellos. Antes de eso, debe haber un largo período de intensa investigación».

Finalmente, el documento reconoce que la ciencia ha entrado en una nueva era de otra manera preocupante: puede haber sido una historia de éxito de la física fundamental, pero no es una que queramos que nadie replique. .

Nunca ha sido la práctica de los científicos en este país o la política de este gobierno ocultar el conocimiento científico del mundo. Normalmente, por lo tanto, todo lo relacionado con el trabajo con energía atómica se haría público. Pero en las circunstancias actuales, no hay planes para revelar el proceso de producción técnica o todas las aplicaciones militares, a la espera de un examen más detallado de los posibles métodos para protegernos a nosotros y al resto del mundo del peligro de una destrucción repentina.

Todo en tres breves páginas mecanografiadas. Es un documento verdaderamente notable porque reconoce las profundas implicaciones no solo de la era atómica, sino también de los métodos por los cuales fue introducida, e identifica muchas de las tensiones que persisten hasta el día de hoy. Es aún más notable que proviniera de una figura política que fue una ocurrencia tardía para la mayoría de las personas que, sin darse cuenta, lo eligieron para el cargo más alto del país.

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