He aquí por qué los científicos no inventaron un motor espacial imposible

He aquí por qué los científicos no inventaron un motor espacial imposible

He aquí por qué los científicos no inventaron un motor espacial imposible

¿Qué pasaría si te dijera que experimentos recientes han revelado un nuevo y revolucionario método de propulsión que amenaza con anular las leyes de la física tal como las conocemos? ¿Que su inventor afirma que podría permitirnos viajar a la Luna en cuatro horas sin usar combustible? ¿Qué pasaría si te dijera entonces que no podemos explicar exactamente cómo funciona y, de hecho, hay muy buenas razones por las que no debería funcionar en absoluto? No te culparía por ser escéptico.

El algo fantástico EMDrive (abreviatura de Electromagnetic Drive) volvió recientemente a la atención del público después de que un académico afirmara haber registrado que el impulso producía un empuje medible. Los experimentos del grupo del profesor Martin Tajmar en la Universidad Tecnológica de Dresde han dado lugar a muchos titulares exagerados que afirman que, seamos muy claros aquí, son no apoyado por la ciencia.

La idea de EMDrive fue propuesta por primera vez por Roger Shawyer en 1999 pero, de manera reveladora, solo recientemente publicó un trabajo sobre él en una revista científica revisada por pares y bastante oscura. Shawyer afirma que su dispositivo funciona haciendo rebotar microondas dentro de una cavidad cónica. Según él, la conicidad de la cavidad crea un cambio en la velocidad de grupo de las microondas a medida que viajan de un extremo al otro, lo que conduce a una fuerza desequilibrada, que luego resulta en empuje. Si funcionara, el EMDrive sería un método de propulsión como ningún otro, que no requeriría un propulsor para producir empuje.

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Problemas fundamentales

Hay, por supuesto, un defecto en esta idea. El diseño viola instantáneamente el principio de conservación del momento. Esto indica que el momento total (masa x velocidad) de los objetos en un sistema debe permanecer igual y está relacionado con la tercera ley de Newton. Esencialmente, para que un objeto acelere en una dirección, debe haber una fuerza igual dirigida en la dirección opuesta. En el caso de los motores, esto suele significar la emisión de partículas (como propelente) o radiación.

El EMDrive está diseñado para ser un sistema cerrado que no emite partículas ni radiación. No puede generar ningún empuje sin romper algunas leyes fundamentales de la física. Para decirlo sin rodeos, es como tratar de levantarse con los cordones de los zapatos y esperar que pueda levitar.

Sin embargo, algunos grupos experimentales de mente abierta han construido prototipos de EMDrives y todos parecen verlo generando algún tipo de impulso. Esto generó mucho entusiasmo. ¿Quizás las leyes de la física tal como las conocemos están equivocadas?

Eagleworks, un grupo con sede en la NASA, construyó un prototipo y el año pasado informó un aumento de 30 a 50 micronewtons que no podía explicarse mediante ninguna teoría convencional. Este trabajo no ha sido revisado por pares. Ahora, el grupo de Tajmar en Dresden dice que ha construido una nueva versión del EMDrive y ha detectado 20 micronewtons de empuje. Es un valor mucho más pequeño, pero sigue siendo significativo si realmente es generado por un nuevo principio.

Problemas experimentales

De inmediato, hay problemas con este experimento. El resumen dice: «Nuestra campaña de prueba no puede confirmar ni refutar las afirmaciones de EMDrive». Luego, una lectura cuidadosa del artículo revela esta observación: «El experimento de control en realidad dio el mayor empujón… Estábamos realmente intrigados por este gran empujón de nuestro experimento de control donde esperábamos medir cero».

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Sí, el experimento de control diseñado para no generar empuje sigue midiendo el empuje. Luego está la peculiar forma gradual en que el impulso parece encenderse y apagarse que se parece sospechosamente a un efecto térmico, y luego hay algunos problemas de calentamiento reconocidos. Todo esto lleva a la conclusión expresada en el artículo de que «tal configuración no parece ser capaz de medir adecuadamente los empujes precisos». El grupo de Eagleworks encontró problemas similares, y el empuje también apareció misteriosamente en su prueba de control.

En conjunto, estos resultados sugieren fuertemente que las firmas medidas de empuje son errores experimentales sutiles. Las posibles fuentes incluyen efectos térmicos, problemas de blindaje magnético o incluso un campo gravitacional no uniforme en el laboratorio que da como resultado mediciones de fuerza erróneas. A modo de comparación, la fuerza medida en este último experimento es aproximadamente comparable a la atracción gravitacional entre dos personas de altura promedio (100 kg) que se encuentran a unos 15 cm de distancia. Es una fuerza extremadamente pequeña.

Que los experimentos detectan un aumento medible es innegable. De dónde provino el empujón, ya sea real o erróneo, no es concluyente. Que los experimentos confirmen de alguna forma el funcionamiento de EMDrive es mentira. Esto lo señaló el propio Tajmar, quien le dijo al International Business Times: «Creo que todavía no hay noticias reales aquí».

Los científicos experimentales involucrados hicieron su trabajo lo mejor que pudieron, después de probar una hipótesis, aunque espectacularmente improbable, e informaron sus resultados. Estos científicos no afirman haber inventado un motor warp o haber violado las leyes de la física. Todo lo que dicen hasta ahora es que han encontrado algo extraño e inexplicable que podría ser algo nuevo, pero es probable que sea un artefacto experimental que necesita más estudio. La panoplia de titulares de clickbait y artículos mal investigados sobre el tema perjudican su integridad científica al afirmar lo contrario.

El artículo fue publicado originalmente en The Conversation.

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