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Escandinavia pudo haber dado lepra a Gran Bretaña

El esqueleto de un joven enterrado en Essex hace unos 1.500 años muestra que la lepra pudo haberse extendido a Gran Bretaña desde Escandinavia. Análisis óseos, publicado la semana pasada en la revista PLOS A, proporcionar evidencia del primer caso de la enfermedad en Gran Bretaña confirmado por pruebas de ADN.

Una vista recortada del esqueleto de Great Chesterford (GC96)Agrandar / Una vista recortada del esqueleto de Great Chesterford (GC96)

Universidad de Southampton

El esqueleto (en la foto), apodado GC96 por los investigadores, muestra signos físicos de lepra. La enfermedad puede dañar los huesos faciales, las articulaciones, los dedos de los pies y los huesos de los dedos. Dado que otras enfermedades pueden causar daños similares en las articulaciones, los dedos de los pies y de las manos, un diagnóstico más concluyente se basa en encontrar los huesos faciales o los biomarcadores de la lepra, como el ADN. GC96 carecía de huesos faciales preservados, pero los investigadores encontraron evidencia de lepra en el ADN.

Las pruebas de ADN, junto con otros marcadores químicos, confirmaron el diagnóstico y también permitieron a los investigadores establecer la cepa exacta de la enfermedad. Los resultados sugieren que esta cepa fue el antepasado de epidemias europeas posteriores en los siglos XII y XIV, así como el antepasado de cepas encontradas en otras partes del mundo, incluidas las Américas.

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Para averiguar de dónde provino la enfermedad, los investigadores observaron el esmalte dental de GC96 para averiguar dónde creció. Buscaron isótopos de estroncio y oxígeno para hacer coincidir los resultados con patrones geográficos conocidos. Aunque no fue posible una certeza absoluta, los resultados sugieren una baja probabilidad de que GC96 se originara en Gran Bretaña, lo que hace que Europa continental sea más probable. Los patrones coincidían con el agua potable en partes de Alemania y Dinamarca, aunque Francia y una pequeña región de Gran Bretaña también eran posibles coincidencias.

Hay pocos casos de lepra en el mundo que sean anteriores a este caso y estén bien establecidos. Algunos casos carecen de huesos faciales o biomarcadores, lo que hace que el diagnóstico de lepra sea más especulativo. GC96 es el primer caso del Reino Unido en el que se confirma la lepra mediante pruebas de ADN. Sin embargo, hay otros casos medievales informados de la misma cepa en Gran Bretaña, Suecia y Dinamarca, lo que se suma a la evidencia de que el GC96 probablemente no británico era escandinavo.

PLOS A2015. DOI: 10.1371/journal.pone.0124282 (Acerca de los DOI).

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