El vecino más cercano de nuestro Sol tiene otro planeta.

El vecino más cercano de nuestro Sol tiene otro planeta.

Imagen de la curva de un planeta, con una estrella oscura al fondo.
Agrandar / La impresión de este artista muestra una vista de cerca de Próxima d, un planeta candidato encontrado recientemente en órbita alrededor de la estrella enana roja Próxima Centauri, la estrella más cercana al sistema solar.

Ahora hemos enumerado miles de planetas que orbitan estrellas distantes. Para la mayoría de ellos, nuestro conocimiento se limita a estadísticas básicas: su tamaño, su masa y su distancia orbital a su estrella anfitriona. Y, debido a las distancias difíciles de entender en nuestra galaxia, es probable que siga siendo la suma de nuestro conocimiento sobre ellas durante generaciones.

Sin embargo, para la pequeña cantidad de planetas más cercanos a la Tierra, existe la posibilidad de aprender mucho más. Ya hay planes en marcha para estudiar las atmósferas de los planetas a unos 30 años luz de la Tierra durante las próximas décadas, y las mejoras en las tecnologías existentes tienen el potencial de revelar aún más. Así que el descubrimiento de un planeta del tamaño de la Tierra que orbita alrededor de Próxima Centauri, la estrella más cercana al Sol, fue una noticia emocionante. Ahora tenemos el potencial de aprender mucho más sobre este raro planeta.

Y ahora, los científicos han confirmado que este planeta no está solo; al menos otro planeta orbita Próxima Centauri. Y resulta ser inusualmente ligero, solo alrededor del doble de la masa de Marte.

Consejos anteriores

El descubrimiento original de Próxima Centauri b, un planeta del tamaño de la Tierra dentro de la zona habitable de su estrella, se realizó utilizando lo que se conoce como método de velocidad radial. Este método se basa en el hecho de que si la órbita de un planeta está orientada de la manera correcta, atravesar la órbita puede acercar más o más al planeta a la Tierra. Y, debido a que la atracción gravitatoria es mutua, también acercará o alejará a la estrella en órbita de la Tierra.

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El movimiento de la estrella se puede leer a partir de la luz que recibimos de ella. A medida que viaja hacia la Tierra, su luz se desplazará hacia el extremo más azul del espectro; cuando se aleja de la Tierra, la luz se vuelve un poco más roja. Si estos cambios muestran un patrón regular, puede ser una indicación de la órbita de un planeta, y la magnitud del cambio nos indica la masa relativa del planeta con respecto a la masa de la estrella. Sin embargo, dado que muchos planetas se encuentran en sistemas multiplanetarios, la interpretación de los cambios de corrimiento al rojo y al azul puede ser difícil.

En el caso de Proxima Centauri, hubo una señal clara del planeta b, que tarda unos 11 días en completar una órbita. Esta órbita corta significa que está muy cerca de la estrella. Dado que Próxima Centauri es una estrella enana roja tenue, su zona habitable también está bastante cerca, con Próxima Centauri b sólidamente dentro de ella.

Más allá de esto, hay una fuerte indicación de un planeta mucho más distante (Proxima Centauri c), con una órbita de unos cinco años. Sin embargo, no hemos hecho el tipo correcto de observaciones de Proxima Centauri lo suficientemente largas como para tener datos de más de una sola órbita. Como resultado, esto todavía se considera un candidato.

Finalmente, las observaciones de seguimiento insinuaron la posibilidad de una Proxima Centauri d, orbitando cerca de su estrella anfitriona. Pero la señal nunca había alcanzado el punto de significación estadística. Hasta ahora, eso es.

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