El telescopio James Webb ahora es genial (gracias a su nuevo parasol)

El telescopio James Webb ahora es genial (gracias a su nuevo parasol)

El 4 de enero de 2022, los ingenieros completaron con éxito el despliegue del parasol del telescopio espacial James Webb, visto aquí durante su prueba final de despliegue en la Tierra en diciembre de 2020 en Northrop Grumman en Redondo Beach, California.
Agrandar / El 4 de enero de 2022, los ingenieros completaron con éxito el despliegue del parasol del telescopio espacial James Webb, visto aquí durante su prueba final de despliegue en la Tierra en diciembre de 2020 en Northrop Grumman en Redondo Beach, California.

NASA

La NASA todavía tiene que terminar de desplegar el Telescopio Espacial James Webb, pero los científicos e ingenieros que trabajan en el instrumento de $10 mil millones se sienten mucho mejor hoy.

A última hora de la mañana del martes, la NASA y el contratista principal del telescopio, Northrop Grumman, estiraron con éxito las cinco capas del parasol del telescopio. Este paso completó el proceso crítico de desplegar el parasol masivo y esencial del telescopio, que mantiene el telescopio fresco para que pueda realizar observaciones delicadas de objetos débiles.

«La vibra es difícil de describir», dijo Hilary Stock, ingeniera estructural de Northrop Grumman que trabajó en la «tensión» de la sombrilla el lunes y martes, durante una conferencia telefónica con periodistas. «Fue un momento maravilloso. Mucha alegría. Mucho alivio».

Las cinco capas del parasol del objetivo son increíblemente delicadas. Cada lámina similar al plástico tiene el mismo grosor que un cabello humano y tuvo que estirarse sobre un área del tamaño de una cancha de tenis. Todo esto tuvo que hacerse en microgravedad, un entorno que no se pudo simular en las pruebas en tierra.

“Esta fue la primera vez que implementamos este sistema en gravedad cero, y lo logramos”, dijo Alphonso Stewart, Gerente de Sistemas de Implementación de Webb. «Es un muy buen testimonio del trabajo realizado por los equipos».

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Tantas cosas podrían haber salido mal. En pruebas tan recientes como 2018, las capas de protección solar se enganchaban en las pruebas en tierra. No es difícil entender por qué. Según la NASA, desplegar y tensar el parasol involucró 139 de los 178 mecanismos de liberación del telescopio, 70 juegos de bisagras, ocho motores de despliegue, unas 400 poleas y 90 cables individuales con un total de más de 400 metros de longitud.

Al pasar por el proceso de desplegar el parasol, la NASA ha superado el aspecto más complejo de desempacar el telescopio en el espacio y configurarlo para las operaciones.

“La implementación de la sombrilla fue sin duda la más compleja en términos de que las partes móviles tenían que funcionar en armonía y los sistemas eran interdependientes entre sí”, dijo el gerente de Webb Sunshade, James Cooper. «Lo que queda desde una perspectiva de implementación es más convencional, como bisagras y motores».

La NASA planea completar los elementos estructurales restantes del telescopio para el lunes, luego desplegar el espejo secundario y las alas del espejo primario. Este proceso debe completarse en unas pocas semanas. En este punto, el telescopio Webb debería llegar a su destino, un punto de Lagrange estable, entrando en una amplia órbita a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra.

Después de esto, comenzará el trabajo para alinear los espejos del telescopio y calibrar los instrumentos científicos de Webb. Las primeras observaciones científicas deberían comenzar en junio. El universo está esperando.

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