El suroeste de EE. UU. alcanza el estado de megasequía

El suroeste de EE. UU. alcanza el estado de megasequía

Imagen de una masa de agua entre acantilados, con parte del acantilado de color blanco.
Agrandar / Las áreas blancas en las paredes cerca del lago Mead dan una indicación de sus aguas en declive.

Aproximadamente la mitad de los Estados Unidos contiguos está experimentando sequías de moderadas a extremas, incluido casi todo el oeste. Esto no debería sorprender, ya que la sequía generalizada ha estado presente durante algún tiempo en esta región, donde grandes embalses como el lago Powell y el lago Mead rondan niveles de agua bajos sin precedentes. Pero, ¿cómo se compara esta sequía en curso con el pasado? Después de todo, la región no es ajena a las tierras secas.

Un artículo de 2020 examinó datos de 2000 a 2018 en el contexto de una reconstrucción de anillos de árboles del año 800 d. C. que se extiende desde el sur de California hasta Wyoming. Este equipo descubrió que probablemente fue el segundo período más seco de la historia, superado solo por una mega sequía a fines del siglo XVI.

En ese momento, los autores del artículo estimaron que unas buenas lluvias en 2019 serían suficientes para poner fin a la prolongada sequía. Pero en cambio, un 2021 particularmente malo ha mantenido viva la sequía. Como resultado, tres de esos investigadores, Park Williams de UCLA y Benjamin Cook y Jason Smerdon de la NASA, decidieron actualizar los números a 2021.

el mas mega

El término “mega-sequía” no es un apodo sensacionalista para la mala televisión; es un término para el puñado de sequías del sudoeste de dos a tres décadas durante el último milenio más o menos, algunas de las cuales han tenido impactos históricos en las civilizaciones que vivían allí en ese momento.

Con el análisis actualizado, 2000-2021 se ubica como el período de 22 años más seco en datos que datan del año 800 d.C. Los años de megasequía de 1571-1592 pasan al segundo lugar. (Aunque las barras de error en los dos períodos se superponen).

La reconstrucción de la sequía se muestra como un promedio móvil de 22 años, con períodos de mega-sequía resaltados en rojo.  La línea azul y el par de mapas muestran la contribución del cambio climático antropogénico (ACC).Agrandar / La reconstrucción de la sequía se muestra como un promedio móvil de 22 años, con períodos de mega-sequía resaltados en rojo. La línea azul y el par de mapas muestran la contribución del cambio climático antropogénico (ACC).

Entre 2000 y 2021, 18 de esos años vieron la humedad del suelo por debajo del promedio a largo plazo. Solo dos megasequías pasadas han alcanzado este nivel de sequía constante. Los años 2002 y 2021 se clasifican como los años 11 y 12 más secos registrados, y han pasado tres siglos desde que ocurrió un año más seco. Y aunque algunas mega-sequías se han centrado regionalmente, la sequía de las últimas dos décadas se ha generalizado en todo el oeste. Esto es lo que uno esperaría ver en una sequía causada más por el calentamiento global que por los patrones de lluvia.

Para estimar la contribución del cambio climático, los investigadores repitieron su análisis de modelos climáticos con y sin aumento de las temperaturas. Su trabajo anterior había estimado que el 46% de la severidad de la sequía de 2000-2018 se debió al calentamiento inducido por el hombre. Para 2000-2021, obtienen una respuesta similar del 42 % a pesar de utilizar una nueva generación de simulaciones de modelos climáticos.
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siente el calor

Esta sequía no es el resultado de fuertes tendencias de precipitación, sino más bien los impactos de temperaturas más altas. Una atmósfera más cálida puede evaporar más humedad de la tierra mientras disminuye el almacenamiento de nieve de montaña que alimenta los ríos del oeste durante los meses de verano.

Los investigadores dicen que se espera que la sequía actual dure hasta finales de este año, después de lo cual igualaría la duración de las mega sequías más cortas en 23 años. (El más largo duró 30 años). Esto no es una corazonada basada en nuestro pronóstico del tiempo; es un cálculo estadístico. Los investigadores copiaron una ventana móvil de 40 años de la reconstrucción de sequías pasadas y pegaron cada una hasta finales de 2021 para obtener muestras plausibles de patrones climáticos en un futuro cercano. La sequía actual alcanza los 23 años en el 94% de estos lapsos de tiempo cosidos y llega a los 30 años en el 75% de ellos.

Existe una buena posibilidad de que para fines de 2022, la sequía actual pueda clasificarse sin duda alguna como una megasequía histórica, en ausencia de precipitaciones extremadamente fortuitas.

Los investigadores escriben: «El trabajo anterior ha indicado que la búsqueda [anthropogenic climate change] aumentará cada vez más las posibilidades de que vuelvan las megasequías prolongadas, generalizadas y severas [Southwest North America] después de una interrupción de >400 [years]. Después del período de 22 años más seco en al menos 1200 [years]que incluyó dos de los 12 años individuales más secos en al menos 1.200 [years]este peor de los casos ya parece estar sucediendo.

Nature Climate Change, 2022. DOI: 10.1038/s41558-022-01290-z (Acerca de los DOI).

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