El sitio fósil revela un antiguo sumidero y su enorme ocupante

El sitio fósil revela un antiguo sumidero y su enorme ocupante

Reconstrucción de la mandíbula inferior del mastodonte gris.
Agrandar / Reconstrucción de la mandíbula inferior del mastodonte gris.

Sitio y Museo de Fósiles Grises de ETSU

Algo se ha descubierto en Tennessee, algo que solo existe en un museo. Es algo enorme, un poco confuso, y quizás el primero de su tipo descubierto. Cinco años después de su excavación, permanece incompleta.

El esqueleto gigante que toma forma lentamente en Tennessee no es ningún secreto. Las fotos y descripciones de su progreso se han publicado en las redes sociales desde el principio, y aunque aquellos que están al tanto están intrigados, no ha aparecido en muchos titulares. Otra vez.

fuera del gris

El sitio de Gray Fossil cerca de Gray, Tennessee, fue descubierto por accidente durante la construcción de una carretera en 2000. Gracias a los esfuerzos de la población local y el gobierno estatal que reconoció la importancia del sitio, la construcción se interrumpió. Un museo fue erigido unos años más tarde. Trozos de hueso y un colmillo roto fue todo lo que se encontró cuando se conservó el sitio, pero el área resulta ser voluminosa en su contenido fósil.

«Solíamos catalogar 1.000 ejemplares al año…[Individual specimens] podría ser un tapir, una rana, una serpiente, lo que sea”, explicó Shawn Haugrud, gerente de campo y laboratorio del sitio de fósiles grises, por teléfono. Pero voluntarios adicionales ayudaron a acelerar el ritmo: «Hace unos años, antes de la pandemia, catalogamos 10.000 especímenes, o 10 veces más fósiles».

Esta área es un sumidero de aproximadamente 5 millones de años. Ha conservado una gran cantidad de vertebrados y plantas fósiles, más de 100 especies de cada uno hasta la fecha, de lo que alguna vez fue un ecosistema distintivo. ¿Y el descubrimiento más grande, quizás el más misterioso de todos? El mastodonte fósil gris.

Así se llama ahora. Encontrado acostado de lado entre y debajo de las rocas, este antiguo pariente del mamut tiene los colmillos necesarios, cuatro extremidades y la forma general del cuerpo de un mastodonte. Pero es lo suficientemente diferente como para hacer pensar a los científicos. En comparación con otros gigantes norteamericanos conocidos, un género que, con una mayor investigación y descubrimiento, está comenzando a crecer, simplemente no cuadra.

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Las excavaciones en Grey Fossil Site se llevan a cabo a poca distancia del Centro de Visitantes.Agrandar / Las excavaciones en Grey Fossil Site se llevan a cabo a poca distancia del Centro de visitantes.

Sitio y Museo de Fósiles Grises de ETSU

Este fósil fue el tema de una presentación del Dr. Chris Widga, curador en jefe del Gray Fossil Site, en la octava Conferencia Internacional sobre Mamuts y sus Parientes (ICMR) en octubre pasado. A diferencia de las grandes conferencias paleontológicas, el ICMR es notablemente pequeño y relativamente nuevo. Según Dick Mol y el Dr. Adrian Lister, dos científicos de renombre que estuvieron muy involucrados en estas conferencias, la primera ICMR se llevó a cabo en 1995 y comenzó como una conferencia centrada en un mamut celebrada en Rusia. Desde entonces, se ha transformado en un grupo que incluye investigaciones sobre los proboscídeos existentes y extintos, una familia de vertebrados cuya característica principal suele incluir una probóscide (trompa) y abarca a los elefantes actuales.

La conferencia se lleva a cabo en otra parte del mundo cada tres o cuatro años. Lors de la précédente conférence de 2017, «l’Inde a présenté une proposition pour accueillir la 8e conférence à Bangalore», a écrit le Dr Raman Sukumar, organisateur de l’ICMR de cette année et professeur honoraire au Centre des sciences écologiques, dans un email. «El comité directivo científico de la conferencia votó abrumadoramente a favor de la propuesta de India de organizar la octava conferencia en Bangalore en 2020». Pero debido a la pandemia, el Instituto Indio de Ciencias lo alojó en línea. Participaron ciento treinta y siete personas de 27 países.

No como los demás

Al mostrar el cráneo del mastodonte gris fósil en comparación con especies de mastodontes anteriores y posteriores, Widga explicó por qué no están listos para decir exactamente lo que han encontrado. Incluso visualmente, las diferencias son inmediatas.

«El registro de los primeros mastodontes de América del Norte es extremadamente fragmentario, y el carácter[istics] que hemos usado para distinguirlos, históricamente, a menudo no resisten el escrutinio moderno”, escribió. «Es por eso que es difícil encajar el mastodonte gris en un marco evolutivo existente. PERO lo que tenemos apunta a un nuevo conjunto de características morfológicas, que sugieren una nueva especie.

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