El próximo refuerzo de Rocket Lab es grueso, reutilizable y tiene un carenado de película Bond

El próximo refuerzo de Rocket Lab es grueso, reutilizable y tiene un carenado de película Bond

  • Representación del cohete Neutron en la plataforma de lanzamiento.

  • Una vista de la abertura en el carenado del cohete para revelar la segunda etapa y el satélite en su interior.

  • Rocket Lab llama a esto el carenado «Hungry Hippo» en su cohete Neutron.

El jueves, el director ejecutivo de Rocket Lab, Peter Beck, dio una actualización sobre los planes de la compañía para desarrollar un cohete de elevación media, cuyo nombre en código es Neutron.

En un video brillantemente producido, Beck compartió el pensamiento de la compañía sobre la mejor manera de desarrollar un cohete reutilizable que pudiera seguir siendo competitivo durante décadas. El neutrón, dijo, está optimizado para su uso tanto en despliegues de megaconstelaciones como en satélites geoestacionarios e incluso naves espaciales interplanetarias.

«Así es como debería verse un cohete en 2050», dijo Beck. «Pero lo estamos construyendo hoy».

En su diseño actual, Neutron es un cohete bastante grueso, y Beck dijo que esta forma fue diseñada tanto para el lanzamiento como para el reingreso a la atmósfera terrestre. Rocket Lab tiene la intención de usar un cohete de forma más ancha para atrapar más resistencia atmosférica durante el reingreso, lo que requiere menos combustible para reducir la velocidad. La estructura estará hecha de una fibra de carbono exclusiva para más solidez y menos masa. La primera etapa tendrá patas de aterrizaje fijas y el cohete solo aterrizará en el sitio de lanzamiento en lugar de en alta mar. Beck dijo que los costos de los aterrizajes en el mar eran demasiado altos y que el objetivo es eventualmente poder lanzar un neutrón, aterrizarlo y ponerlo en marcha nuevamente dentro de las 24 horas.

La primera etapa estará propulsada por siete motores cohete «Arquímedes», que queman metano y oxígeno líquido. Beck dijo que la compañía buscará la robustez y la reutilización con el motor Archimedes, en lugar de exprimir cada gramo de rendimiento de la máquina. La empresa desarrolla Arquímedes internamente y planea probar los componentes del camión de bomberos en 2022. El objetivo básico es reutilizar cada primera etapa 10 veces.

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«Las estructuras ligeras son absolutamente esenciales para todo esto», dijo Beck a Ars en una entrevista después de su presentación. «Si puede sacar toda la masa de la estructura, no necesita un ISP (impulso específico) aullador y no necesita un rendimiento del motor aullador».

La mitad superior del cohete también tiene algunas características únicas. La segunda etapa no será reutilizable, por lo que será lo más ligera posible y estará suspendida sobre la primera etapa. Consistirá únicamente en un único motor Arquímedes optimizado al vacío, tanques de combustible y la propia carga útil.

El carenado de carga útil se abrirá en cuatro secciones separadas, liberará la segunda etapa y luego se cerrará antes de aterrizar en la Tierra con la primera etapa. Aunque Beck dijo que no fue intencional, el carenado de la carga útil se parece sorprendentemente al cohete espacial de la película de James Bond. Solo vives dos veces.

En modo reutilizable, se espera que Neutron tenga la capacidad de levantar 8 toneladas métricas en órbita terrestre baja y 15 toneladas en modo totalmente desechable.

Como parte del video, Beck mostró que el acero y el aluminio, dos opciones populares para estructuras de cohetes que también se usan para los vehículos Starship y Falcon 9 de SpaceX, respectivamente, fueron aplastados por el impacto con un objeto contundente. Luego mostró un compuesto de carbono resistente a los impactos.

Los composites son ligeros y resistentes, pero caros. Sin embargo, Beck dijo que el material era esencial para que funcionara la economía de reutilización de Neutron y que Rocket Lab usaría un proceso automatizado para colocar estructuras compuestas. “Este proceso se usa en la industria en todas partes, nunca se ha aplicado a los cohetes”, dijo. «Puedes colocar metros de tanque en minutos. Es como imprimir un cohete en 3D, pero en lugar de imprimir un cohete en 3D a milímetros por minuto, estás haciendo metros por minuto».

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Presentación del cohete de neutrones.

Al igual que con todo el desarrollo de cohetes, existe una gran incertidumbre sobre cuándo se completará un proyecto, especialmente un proyecto con nuevas características y mucho desarrollo interno. A principios de este año, Beck dijo que se esperaba que Neutron llegara a la plataforma de lanzamiento en 2024, pero no mencionó una fecha de lanzamiento inicial durante la presentación en línea del jueves.

Lors d’un entretien ultérieur, Beck a déclaré que les horaires internes de la société pointaient toujours vers un vol d’essai en 2024. Cependant, il ne voulait pas fixer de date précise pour un lancement, car ces horaires publics glissent presque invariablement vers la derecha. «Sí, estoy tan harto de todas las tonterías de la industria», dijo. «Hay mucha mierda en la industria».

Beck también se negó a compartir un precio de lanzamiento para los clientes de Neutron. El vehículo ingresará al mercado de elevación media, donde tendrá que competir con el cohete Falcon 9, que tiene aproximadamente el doble de capacidad de elevación y un historial sobresaliente, así como con el vehículo Terran R, desarrollado por Relativity Space y diseñado para una reutilización total.

“No estás pasando por todo el dolor del desarrollo de un lanzador si no crees que vas a ser competitivo con lo que hay en el mercado hoy y lo que está planeado para el futuro”, dijo, declara. «Creemos que vamos a ser muy competitivos».

Imagen de la lista por Rocket Lab

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