El problema de la válvula con fugas obliga a Boeing a cambiar el módulo de servicio de Starliner

El problema de la válvula con fugas obliga a Boeing a cambiar el módulo de servicio de Starliner

La parte superior de un cohete en una plataforma de lanzamiento.
Agrandar / A principios de diciembre de 2019, la nave espacial Starliner se acopla a su cohete Atlas V.

Trevor Mahlman

Han pasado casi dos años desde que la nave espacial Starliner de Boeing realizó su primer vuelo de prueba fallido, lanzado el 20 de diciembre de 2019. Ahora, finalmente, hay cierta claridad sobre cuándo el vehículo puede relanzarse e intentar acoplarse a la Estación Espacial Internacional. .

La NASA y Boeing dijeron el lunes que están trabajando para lanzar Starliner en mayo de 2022. Para acomodar esta fecha de lanzamiento de la misión «Orbital Flight-2» u OFT, Boeing reemplazará un módulo de servicio defectuoso, que proporciona energía y propulsión a la cápsula Starliner en vuelo, con uno nuevo.

Boeing intentó volar OFT-2 por primera vez en agosto. Sin embargo, con menos de cinco horas restantes en la cuenta regresiva del lanzamiento, durante un procedimiento de rutina, 13 de las 24 válvulas que controlan el flujo de oxidante de tetróxido de dinitrógeno a través del módulo de servicio de la nave espacial no cambiarían entre cerrado y abierto. El lanzamiento fue abortado.

La decisión anunciada el lunes se produce después de meses de solucionar un problema de «válvula con fugas» en la nave espacial Starliner que estaba destinada a realizar el vuelo de prueba de reanudación.

«La NASA trabajó codo a codo con Boeing en la investigación de las válvulas del módulo de servicio, lo que incluye aprovechar la experiencia de la agencia en materiales y propulsores para caracterizar mejor las posibles causas del problema», dijo Steve Stich, gerente del programa de tripulación comercial de la NASA, en un comunicado. presione soltar. «A través del trabajo combinado, tenemos una mejor comprensión de los contribuyentes que llevaron a los problemas de las válvulas y las formas de evitar que vuelvan a suceder en el futuro».

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La NASA y Boeing no realizaron un evento de medios para anunciar sus hallazgos y, lamentablemente, quedan algunas preguntas clave. Por ejemplo, parece que Boeing aún tiene que identificar por completo la causa raíz de la falla de la válvula, que se cree que es la alta humedad en el sitio de lanzamiento de Florida que causó la corrosión.

«Los esfuerzos de investigación en curso continúan validando la causa más probable que esté relacionada con las interacciones entre oxidantes y humedad», se lee en el comunicado de prensa. «La NASA y Boeing continuarán con el análisis y las pruebas del módulo de servicio inicial en el que se identificó el problema».

El módulo de servicio es expulsado por la cápsula Starliner hacia el final de su misión, antes de volver a entrar en la atmósfera terrestre. No se reutiliza. Para adaptarse a la misión OFT-2, Boeing exhibirá el módulo de servicio que pretendía utilizar para el primer vuelo de prueba tripulado. Para asegurarse de que el problema de la corrosión no vuelva a ocurrir, Boeing dijo que sus técnicos e ingenieros aplicarán «esfuerzos de remediación preventiva» al nuevo módulo de servicio.

No está claro por parte de la NASA y Boeing publica qué destino le espera al módulo de servicio con válvulas defectuosas, lo que sería una pérdida costosa. Anteriormente, Boeing tomó un cargo de 410 millones de dólares de sus ganancias del cuarto trimestre de 2019 para pagar la misión OFT-2. Esto no formaba parte del alcance original del contrato de tripulación comercial de la NASA y Boeing, que paga un precio fijo por el vuelo de los astronautas a la Estación Espacial Internacional.

Sin embargo, después de que una miríada de fallas de software casi acabaron con el primer vuelo espacial de Starliner en un desastre, la NASA y Boeing acordaron que se necesitaba un segundo vuelo de prueba sin tripulación antes de que los astronautas se pusieran en órbita.

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