El agua subterránea salada sustenta la vida en los valles secos extremos de la Antártida

El agua subterránea salada sustenta la vida en los valles secos extremos de la Antártida

El agua subterránea salada sustenta la vida en los valles secos extremos de la Antártida

Jill Mikucki

Es fácil olvidar que la Antártida es un desierto, ya que casi todo el continente está cubierto por una gruesa capa de hielo. Pero las nevadas tardan mucho en agregarse a esa manta blanca, ya que el aire frío y el océano alrededor de la Antártida no van a proporcionar exactamente una producción prodigiosa de humedad atmosférica.

Como sugiere el nombre, los valles secos de McMurdo son uno de los lugares más secos y extraños de un continente muy extraño. Esta área cerca de la costa es la porción más grande de la Antártida. no cubierto de hielo. Hay roca desnuda allí, y no mucho más.

los este, sin embargo, una característica inusual conocida como Blood Falls. Al final del glaciar Taylor, que desemboca en uno de los Dry Valleys (Taylor Valley, en realidad), una misteriosa franja roja de agua salada y rica en hierro tiñe periódicamente el hielo a medida que se derrama como la sangre de una herida. Menos mal que no fue un mensaje paranormal de fantasmas advirtiendo a los buscadores que abandonaran el valle, porque tuvo el efecto contrario: los atrajo. En 2012, por ejemplo, los biólogos que buscaban signos de vida sobreviviente en los Valles Secos descubrieron que las Cataratas de Sangre contenían una impresionante comunidad de vida microbiana.

Se cree que el peso del hielo glacial comprime estos flujos periódicos del sedimento que se encuentra debajo, pero la pregunta más importante es qué está haciendo esa agua allí en primer lugar. Hace tanto frío en esta región que el glaciar Taylor está congelado hasta su lecho, que debería ser sedimento congelado. Pero eso supone agua dulce. El agua de Blood Falls es lo suficientemente salada como para permanecer líquida hasta -6 grados centígrados a la presión de la superficie (y podría caer a una presión más alta). Entonces, ¿de dónde viene esta agua salada?

Para obtener más información, un grupo dirigido por la microbióloga de la Universidad de Tennessee, Knoxville, Jill Mikucki, voló un transmisor electromagnético gigante hacia Taylor Valley. El enorme bucle induce una corriente de Foucault que penetra bajo tierra, y una bobina de detección más pequeña mide la disminución del campo magnético resultante. Esto produce mediciones de resistividad eléctrica, que difieren entre hielo, agua dulce y agua salada.

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Dos enormes áreas de baja resistividad correspondientes a sedimentos empapados de salmuera aparecieron sorpresivamente en medio del permafrost. Hay tres lagos salados cubiertos de hielo en el valle alimentados por la pequeña cantidad de agua de deshielo que se forma sobre los glaciares: un lago en la boca del glaciar Taylor y dos lagos a ambos lados del glaciar Canada, que desemboca en el valle a mitad de camino. entre Taylor y el mar También hay agua subterránea salobre que es al menos tan salada como estos lagos y parece estar conectada con ellos.

Un área de agua subterránea se extiende debajo del glaciar Taylor, donde se encuentra Blood Falls, para subyacer al lago allí. La otra área de agua subterránea parece unirse a los dos lagos separados por el glaciar Canadá y luego se extiende hasta el mar, filtrándose bajo una gruesa capa superficial de permafrost.

Mapa y sección simplificada de Taylor Valley y su agua subterránea salada.Agrandar / Mapa y sección simplificada de Taylor Valley y su agua subterránea salada.

En realidad, se perforaron algunos pozos en el área en la década de 1970, algunos de los cuales produjeron salmuera o insinuaron la posibilidad de agua, pero no estaba claro si esto era algo peculiar y local o una indicación de un sótano más grande. sistema de agua subterránea cero.

En cuanto a la fuente de esta agua subterránea súper salada, pensar en Taylor Valley tal como es hoy no le dará una respuesta. Tenemos que ir muy atrás, como más de 10 millones de años atrás. Durante este período más cálido, el nivel del mar era más alto y Taylor Valley era un fiordo lleno de agua de mar. A medida que el clima se enfriaba, la congelación de esta agua de mar podría haber aumentado la salinidad del agua restante, ya que la cristalización del hielo arroja la sal. La química del agua en Blood Falls, por ejemplo, coincide con el agua de mar concentrada. Esta agua de mar más salada podría haber penetrado en el fondo del valle y permanecer allí hasta el día de hoy.

Por lo tanto, parece probable que la fuente de Blood Falls sea esta agua subterránea salobre. Y si hay bacterias viviendo en el agua de Blood Falls, es lógico que esas bacterias también vivan en el agua subterránea: un ecosistema inesperado en un ambiente terriblemente inhóspito que sobrevive porque el agua es demasiado salada para ceder a las temperaturas bajo cero. Estas bacterias probablemente obtienen su energía de la descomposición de los minerales en el sedimento.

Todo esto es excelente para comprender los valles secos de McMurdo, pero los investigadores también están estudiando esta área como un posible análogo de Marte. Tal vez el agua subterránea salada una vez proporcionó un bastión poco probable para la vida en el duro entorno del Planeta Rojo.

Acceso gratuito en Naturaleza Comunicación2015. DOI: 10.1038/ncomms7831 (Acerca de los DOI).

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