Después de 7 años, una etapa de cohete Falcon 9 usada está en camino de llegar a la Luna

Después de 7 años, una etapa de cohete Falcon 9 usada está en camino de llegar a la Luna

El 11 de febrero de 2015, un Falcon 9 despegó del Complejo de Lanzamiento 40 de SpaceX en la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, Florida, llevando el satélite del Observatorio Climático del Espacio Profundo en la primera misión espacial de SpaceX.
Agrandar / El 11 de febrero de 2015, un Falcon 9 despegó del Complejo de Lanzamiento 40 de SpaceX en la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, Florida, llevando el satélite del Observatorio Climático del Espacio Profundo en la primera misión espacial de SpaceX.

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SpaceX lanzó su primera misión interplanetaria hace casi siete años. Después de que la segunda etapa del cohete Falcon 9 completara un largo encendido para alcanzar una órbita de transferencia, el Observatorio Climático del Espacio Profundo de la NOAA comenzó su viaje a un punto LaGrange Sol-Tierra a más de un millón de millas de la Tierra.

En ese momento, la segunda etapa del cohete Falcon 9 estaba lo suficientemente alta como para no tener suficiente combustible para regresar a la atmósfera de la Tierra. También carecía de energía para escapar de la gravedad del sistema Tierra-Luna, por lo que ha estado siguiendo una órbita algo caótica desde febrero de 2015.

Ahora, según los observadores del cielo, la órbita agotada de la segunda etapa está a punto de cruzarse con la Luna. Según Bill Gray, quien escribe el software Project Pluto ampliamente utilizado para rastrear objetos cercanos a la Tierra, asteroides, planetas menores y cometas, tal impacto podría ocurrir en marzo.

A principios de este mes, Gray hizo un llamado a los astrónomos aficionados y profesionales para que hicieran observaciones adicionales de la escena, que parece estar dando vueltas por el espacio. Con estos nuevos datos, Gray ahora cree que la etapa superior de Falcon 9 probablemente impactará el lado oculto de la Luna cerca del ecuador el 4 de marzo. Puede encontrar más información aquí.

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Quedan algunas incertidumbres. A medida que el objeto cae, es difícil predecir con precisión los efectos de la luz solar que «empuja» la etapa del cohete y, por lo tanto, produce ligeros cambios en su órbita. «Estos efectos impredecibles son muy pequeños», escribe Gray. Pero se acumularán para el 4 de marzo y se necesitan más observaciones para refinar la hora y el lugar precisos del impacto.

Esta información es importante porque permitirá que los satélites que actualmente orbitan la Luna, incluido el Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA y la nave espacial India Chandrayaan-2, recopilen observaciones del cráter de impacto. Con la misión LCROSS, la NASA impactó deliberadamente la etapa superior de un cohete gastado en la Luna en 2009 con este propósito. Aunque los científicos están más ansiosos por comprender la presencia de hielo en los polos lunares, poder observar el material subterráneo expulsado por el ataque del cohete Falcon 9 aún podría proporcionar datos valiosos.

La masa seca de la segunda etapa de Falcon 9 es de unas 4 toneladas métricas y se espera que impacte en la Luna a una velocidad de unos 2,58 km/s.

Es probable que esta sea la primera vez que una pieza de hardware espacial golpea la Luna sin querer. Por lo general, en las misiones interplanetarias, la etapa superior de un cohete se envía a una órbita heliocéntrica, manteniéndola alejada de la Tierra y su Luna.

Para los lanzamientos de naves espaciales destinados a orbitar la Tierra, la mejor práctica es reservar suficiente combustible en la etapa superior de un cohete para devolverlo a la atmósfera terrestre, donde se quemará. Eso es lo que SpaceX y la mayoría de las compañías de cohetes occidentales suelen hacer para ayudar a controlar los desechos en la órbita terrestre baja. La Luna, por supuesto, no tiene atmósfera para que la escena se queme.

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