Descubrimiento de una quijada fósil es la primera evidencia del género humano Homo

Descubrimiento de una quijada fósil es la primera evidencia del género humano Homo

Imágenes de primer plano de la mandíbula del LD 350-1

Imágenes de primer plano de la mandíbula del LD 350-1

Guillermo Kimbel

El registro fósil de homínidos entre hace tres y dos millones de años es escaso, lo que deja un vacío en nuestra comprensión de la evolución humana. Antes de hace tres millones de años (llamado mega-año, o Ma), hay muchos fósiles de australopiteco, los homínidos simiescos que incluían a la famosa Lucy. En 2 Ma hay varios fósiles superpuestos que claramente pertenecen al género Homo, el grupo que incluye a los humanos modernos y a todos nuestros ancestros más directos. En comparación con australopitecoestas criaturas tenían cerebros más grandes, mandíbulas más pequeñas y tecnología de piedra.

La discrepancia es significativa, dice Brian Villmoare, un antropólogo físico que analiza las características faciales de los fósiles. Este es el período en el que nuestros antepasados ​​hicieron la transición importante a los patrones más adaptativos vistos en Homo.

El descubrimiento de un fósil Homo mandíbula, publicado en La ciencia esta semana destaca esta brecha en la historia de la evolución humana. El fósil tiene características que lo clasifican como perteneciente al género Homo, pero tiene unos 2,8 millones de años. Esto lo hace 400.000 años más antiguo que la evidencia más temprana de Homo previamente encontrado.

La quijada fue descubierta en el área de investigación Ledi-Gararu de Etiopía por Chalachew Seyoum, un estudiante graduado de la Universidad Estatal de Arizona que trabajaba en el sitio de investigación en su país de origen, Etiopía. Encontró un fragmento de la quijada en la superficie de la colina que estaba inspeccionando, y la limpia rotura del fragmento lo llevó a darse cuenta de que podría haber más piezas en los alrededores. Después de más investigaciones, encontró piezas que encajaban perfectamente.

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El nuevo descubrimiento, etiquetado como LD 350-1, comparte algunas características con las mandíbulas de australopithecus afarensis, especialmente su tamaño. Porque los fósiles de afarensis había sido encontrado cerca y fechado alrededor de 3 Ma, los investigadores exploraron la posibilidad de que podría ser un australopiteco fósil de esta especie en lugar de un antiguo Homo fósil.

Sin embargo, LD 350-1 tiene varias características distintivas de Homo, incluido el patrón de desgaste de los dientes, la forma de los molares y premolares simétricos. Estas características, que son características distintivas de Homo fósiles, indican que el espécimen es un fósil de transición entre australopiteco y Homo, escriben los investigadores. Pero dicen que no hay suficiente información en una sola mandíbula para identificarla como una especie en particular. Tiene similitudes con Homo habilispero también tiene características más primitivas que sugieren que no pertenece a esta especie.

Para determinar la edad de LD 350-1, los investigadores utilizaron técnicas de datación radiométrica para establecer la edad de la capa de roca en la que se encontró el fósil. Eso lo sitúa entre 2,8 y 2,75 Ma. Erin DiMaggio, investigadora principal de un segundo La ciencia documento que detalla las características geológicas y ambientales de la región de Ledi-Gararu. «Muchas de las rocas de esta era se erosionaron hace mucho tiempo, por lo que este descubrimiento arroja luz no solo sobre el linaje humano, sino también sobre el entorno geológico y el entorno en el que vivió el Homo primitivo».

El entorno en ese momento es importante, dice Kaye Reed, coautora del artículo dirigido por DiMaggio. «Muchos investigadores sugieren que el cambio climático ha provocado cambios evolutivos en una variedad de mamíferos, incluidos los homínidos». Específicamente, se cree que la región pasó de ser un área boscosa más húmeda a una llanura más seca y abierta. Esto habría creado presiones de selección de características nuevas y diferentes en los homínidos que vivían allí en ese momento. “Ahora podemos reconstruir el entorno en el que vivían estas especies”, dice Reed.

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Se han recuperado más fósiles, incluidos los de otros mamíferos, de la capa de sedimento que contiene LD 350-1. Muchos de estos fósiles muestran adaptaciones observadas en animales que viven en climas áridos. En general, la evidencia indica que el área en ese momento habría sido un pastizal abierto, con ríos y lagos, pero pocos árboles; habría sido un entorno comparable a las llanuras modernas del Serengeti.

Este descubrimiento plantea muchas más preguntas, dice Villmoare, y los investigadores continúan explorando el área en busca de evidencia adicional. Existe la necesidad de explorar la naturaleza exacta de la transición, dice William Kimbel. Por ejemplo, «tampoco está claro si los primeros cambios en los dientes y las mandíbulas estuvieron acompañados de cambios en otros sistemas, como el cerebro o la tecnología», explica. En algún momento, el ancestro de la especie Homo desarrolló un cerebro más grande, pero se desconoce si este cambio ya estaba en su lugar 2.8 Ma.

Más evidencia de que deberíamos ver fósiles de Homo de transición clave en este momento proviene de un artículo en Naturalezatambién publicado esta semana, que detalla la reconstrucción computarizada de un antiguo Homo mandíbula basada en un fósil parcial fechado en 1,8 Ma. La reconstrucción reveló que la mandíbula tenía características primitivas inesperadas, lo que indica que el Homo habilis nació antes de 2,3 Ma, un tiempo consistente con el descubrimiento de LD 350-1.

Combinados, estos hallazgos reducen en gran medida el marco de tiempo en el que los trabajadores de campo ahora deben enfocar su búsqueda de estas respuestas, dice Kimbel.

Quedan preguntas similares para los geólogos que exploran el cambio climático que puede haber impulsado la evolución de los mamíferos en la región. Hasta que haya más evidencia, es imposible decir si hubo una tendencia general en la región hacia un hábitat más árido y abierto, dice Reed, o si fue solo un fenómeno local.

«Lo que sí sabemos es que el Homo vivió aquí, pero los australopitecinos no», dice Reed.

La ciencia2015. DOI: 10.1126/science.aaa1343 (Acerca de los DOI).

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