¿Deberían los humanos tener nuestro propio tiempo geológico?

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Nuestra especie deja su huella en el planeta

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Los humanos han tenido un impacto tan profundo en la tierra que, en el año 2000, Paul Crutzen y Eugene Stormer propusieron el término «Antropoceno» para reconocer el impacto geológico y ecológico de los humanos. Ahora, «el Antropoceno» está a punto de convertirse en la unidad geológica definida formalmente «el Antropoceno», gracias a una propuesta que estará completamente desarrollada el próximo año.

En medio del debate, un artículo en La ciencia esta semana sugiere que el término debería permanecer informal. Los autores argumentan que no existe una fecha única que cumpla correctamente los criterios que hemos definido para el inicio de una época geológica.

La decisión de formalizar el Antropoceno fue liderada por Paul Crutzen, un químico ganador del Premio Nobel, y cuenta con el fuerte apoyo de muchos otros investigadores. En 2002, Crutzen sugirió en Naturaleza que el Antropoceno se inició a finales del siglo XVIII, con la invención de la máquina de vapor. En términos geológicos, este es el punto en el que el aire atrapado en el hielo polar comienza a mostrar niveles crecientes de dióxido de carbono y metano.

Para ser aceptado por la Comisión Internacional de Estratigrafía como una unidad formal en la escala de tiempo geológico, debe haber una señal geológica «amplia, clara y distintiva» que lo defina. Esto significa que las actividades humanas deben dejar huellas químicas y geológicas permanentes. Si se define formalmente, el Antropoceno podría denominarse una época, a continuación del Holoceno (actualmente utilizado para describir el período de 11.600 años). Alternativamente, podría ser una edad, solo una subsección del Holoceno en curso.

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La propuesta, que será presentada por el Grupo de Trabajo sobre el Antropoceno el próximo año, debe defender la evidencia geológica del Antropoceno, y ahí radica el argumento.

¿Inmigración, vapor o bombas?

Tres eventos en la historia humana reciente se disputan para ser considerados el comienzo del Antropoceno.

La más antigua es la inmigración de europeos a las Américas. Un artículo reciente en Naturaleza sugiere que 1610 vio un dramático intercambio de especies entre el Viejo y el Nuevo Mundo, con rastros fósiles de maíz latinoamericano encontrados en Europa desde el 1600. Los nativos americanos debido a la viruela causaron un rápido cierre de la agricultura allí, seguido de la reforestación y la caída resultante en dióxido de carbono atmosférico.

El inicio de la Revolución Industrial a fines del siglo XVIII, como lo propone Crutzen, sigue siendo un fuerte candidato. Finalmente, la primera explosión de una bomba nuclear el 16 de julio de 1945 se presentó como una frontera práctica única.

El problema de todas estas sugerencias, según los autores del número de esta semana La ciencia papel es que pasan por alto todos los cambios provocados por el hombre durante los milenios anteriores a la colonización de las Américas. Las extinciones masivas de grandes mamíferos entre hace 50.000 y 12.500 años no pueden explicarse por el cambio climático: la caza y la quema por parte de humanos que migran por todo el mundo son los culpables más probables, escriben.

La revolución neolítica, que dio origen a la agricultura, la domesticación del ganado y los avances tecnológicos, también dejó su huella. La deforestación y las emisiones resultantes de dióxido de carbono y metano del cultivo de arroz se remontan a hace unos 7.000 a 5.000 años. Otros cambios, incluida la cría selectiva de plantas y animales para producir especies creadas por humanos, la erosión del suelo, la tala de pastizales para la agricultura y la quema de combustibles fósiles, han transformado el mundo mucho antes del siglo XVII.

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Estos cambios, sin embargo, no dejan una huella geológica unificada. Ocurrieron en diferentes momentos en diferentes regiones, lo que significa que no ofrecen el «pico dorado», el marcador geológico global, que podría usarse para definir el comienzo del Antropoceno.

«¿Realmente tiene sentido definir el comienzo de una era dominada por los humanos milenios después de que la mayoría de los bosques en las regiones cultivables fueran talados para la agricultura, la mayoría de los arrozales fueran irrigados y las concentraciones de CO2 y CH4 aumentaran debido a las emisiones agrícolas e industriales? ellos preguntan. Su respuesta: no. Debido a que no hay un punto dorado que marque el comienzo de los cambios que mencionan, su sugerencia es mantener el término «Antropoceno» en uso sin aceptarlo como una época geológica definida.

La frontera no es todo el debate, sin embargo, escribe un gran grupo de investigadores en un Cuaternario Internacional artículo publicado en enero. Aunque estos investigadores sugieren 1945 como el comienzo del Antropoceno, escriben que determinar un límite no es esencial para formalizar la época. Y no importa si está formalizado, siempre vale la pena poner una fecha de inicio, argumentan.

En realidad, no es necesaria una punta dorada para que el Antropoceno sea aceptado formalmente. Según el Grupo de Trabajo del Antropoceno, también se podría decidir una «edad estratigráfica estándar mundial», esencialmente solo una fecha en el calendario humano. Una señal geológica distintiva y permanente es más importante que determinar la fecha exacta de inicio de esta señal, y existe una fuerte evidencia de esta señal. Decidir sobre un borde es realmente solo por conveniencia, escriben los autores del Cuaternario Internacional papel.

Es probable que el debate continúe al menos hasta que se publique el resultado de la propuesta. Ya sea formalizado o no, el término «Antropoceno» es, como los autores de la disidencia La ciencia artículo escrito, término útil para «reconocer la larga y rica historia de transformaciones ambientales de la humanidad en este planeta, tanto para bien como para mal».

La ciencia2015. DOI: 10.1126/science.aaa7297 (Acerca de los DOI).

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