Curiosity descubre rocas que construyen continentes en Marte

Curiosity descubre rocas que construyen continentes en Marte

No es basalto.

No es basalto.

NASA/JPL-Caltech/MSSS

La geología de la vieja escuela realmente no se puede hacer en helicóptero. Requiere botas y martillos en el suelo, interrogando a las rocas hasta que revelen su identidad y revelen su historia. Los geólogos planetarios están prácticamente atrapados en helicópteros, analizando cualquier cosa que se pueda medir mientras pasan u orbitan naves espaciales.

Pero hay algunas raras excepciones. Lo que le falta al rover Mars Curiosity en martillos, lo compensa con creces en láseres. Con estos armamentos, Curiosity descubre algunos conceptos básicos de la geología marciana que pueden completar partes de la historia que recopilamos en órbita.

La corteza de Marte está dominada por rocas producidas por el vulcanismo. Sin embargo, parecía carecer de la diversidad ígnea de la Tierra, y se sabe poco sobre la antigua historia volcánica de Marte hace unos 4.000 millones de años. Pero esa es exactamente la antigüedad de las rocas del cráter Gale, donde Curiosity pasa sus días deambulando.

Una de las divisiones más básicas de las rocas ígneas se dibuja a lo largo de las líneas químicas. Las rocas «máficas» de color oscuro contienen una gran cantidad de mamágnesio- y hierro- (Fe) que contienen minerales (piense en basalto). Las rocas «félsicas» de colores más claros contienen más minerales. vilespato y cuarzo (O2): piensa en granito. Las imágenes satelitales de Marte muestran que su superficie es en gran parte roca máfica, pero identificamos algunos parches limitados de roca de color claro que parecían contener feldespato y cuarzo. Recuerde, sin embargo, que la geología de helicópteros es difícil. La presencia de rocas félsicas no fue inequívoca.

Un nutrido equipo de investigadores dirigido por Violaine Sautter del Museo Nacional de Historia Natural de París ha publicado un nuevo estudio basado en algunas rocas de color claro que Curiosity pudo analizar. El láser ChemCam de Curiosity dispara una porción muy pequeña de la superficie de una roca y detecta los elementos presentes. Curiosity también lleva cámaras que reemplazan al compañero de otro geólogo, la lupa de mano, que ayuda a los investigadores en la Tierra a identificar estas rocas marcianas.

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El nuevo estudio analiza veintidós rocas ígneas de color claro inspeccionadas por Curiosity, la mitad de las cuales recibió el tratamiento con láser. Las rocas cayeron en tres grupos. Algunos estaban hechos de grandes cristales, lo que indica que se enfriaron lentamente bajo tierra. Algunos estaban hechos de cristales microscópicos y estaban plagados de burbujas, lo que indica que surgieron de un volcán. Y el tercer grupo era una especie de híbrido, con grandes cristales de un mineral rodeados de diminutos cristales de otros, a menudo producto del magma que se enfría lentamente durante un tiempo antes de hacer erupción.

Al observar su química, esta roca híbrida resultó ser un poco más félsica que el típico basalto de Marte. Los otros dos eran un poco más félsicos. El grupo de grandes cristales visibles tenía aproximadamente la receta para un sabor a granito blanco con motas negras que los taxónomos de rocas llaman «granodiorita».

Las variedades químicas específicas incluyen elementos que no se han encontrado antes en Marte. Pero además de completar la colección de rocas de Marte, tienen algunas cosas muy interesantes que contarnos sobre el Marte primitivo. Las rocas parecidas al granito son similares a algunas de las rocas que forman la verdadera roca más antigua de la Tierra. continental corteza, que se diferencia del basalto que forma el fondo marino. Esto podría haber sucedido por la fusión parcial de basaltos preexistentes que comenzaron a caer nuevamente en el interior aún blando de Marte, por ejemplo.

Independientemente de cómo sucedió, la idea de que se estaba formando una corteza continental en Marte hace que la historia antigua de ese planeta se parezca más a la de la Tierra de lo que pensábamos. . Los investigadores también señalan que la existencia de algunas de estas rocas «desafía[s] la simple idea de un enfriamiento continuo del manto marciano a lo largo del tiempo geológico, indicando una variación global o local más compleja en la temperatura del manto”.

Esto es especialmente cierto si las rocas de aspecto félsico que han sido detectadas por satélites nos dicen que hubo mucha actividad ígnea como esta hace unos cuatro mil millones de años. Incluso podría ayudar a explicar por qué los esfuerzos para medir la densidad de Marte han mostrado algo de luz en el hemisferio sur: podría haber una buena cantidad de corteza continental mezclada con todo ese basalto marciano.

geociencia de la naturaleza2015. DOI: 10.1038/NGEO2474 (Acerca de los DOI).

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