Cómo el Océano Índico terminó robando calor de la atmósfera

Cómo el Océano Índico terminó robando calor de la atmósfera

Mapa de las temperaturas de la superficie del océano que muestra la ruta tomada por los bienes robados.

Mapa de las temperaturas de la superficie del océano que muestra la ruta tomada por los bienes robados.

Sang Ki Lee

Si tiene curiosidad sobre el clima, probablemente haya visto algunas de las investigaciones que revelan por qué las temperaturas promedio del aire en la superficie global se han calentado menos rápidamente durante la última década más o menos que en la década de 1990. Los océanos son el principal disipador de calor del sistema climático. , y han estado pasando por una fase glotona últimamente, cediendo un poco menos de calor a la atmósfera.

Esto fue en gran parte el producto de La Niña en el Pacífico impulsada por vientos alisios del este más fuertes. En estas condiciones, una capa freática profunda más fría reemplaza a las aguas superficiales más cálidas en el Pacífico oriental. El agua más cálida que normalmente estaría allí se mueve hacia el oeste y se mezcla hacia abajo.

Pero aquí está lo confuso: si bien los registros muestran que el calor se acumula debajo de la superficie, el calor generalmente no está en el Pacífico. Si aquí es donde ocurre tanta mezcla, ¿a dónde va el agua caliente?

Usando un conjunto de datos (un «reanálisis» que usa un modelo para generar cobertura global a partir de todas las mediciones disponibles), más del 70% del calor acumulado en los 700 metros superiores del océano global entre 2003 y 2012 terminó en el Océano Índico. El contenido de calor en el Pacífico, por otro lado, disminuyó ligeramente durante este período.

Para averiguar por qué, un equipo dirigido por la Universidad de Miami y el investigador de la NOAA, Sang-Ki Lee, experimentó con un modelo climático global. Una configuración del modelo fue impulsada por el patrón de intercambio de calor de la superficie del océano (determinado por elementos como la luz solar, la temperatura del agua y la temperatura del aire) calculado por un nuevo análisis histórico que abarcó el último siglo. El modelo simuló cómo reaccionó el resto del sistema climático a esta transferencia bidireccional de energía térmica. A modo de comparación, una segunda configuración del modelo fue impulsada por un intercambio de calor de superficie promediado constantemente.

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Las simulaciones destinadas a reflejar las condiciones históricas funcionaron bien al igualar los cambios en el contenido de calor de los 700 metros superiores del agua del océano, incluidas las tendencias recientes en los océanos Índico y Pacífico. Sin embargo, casi nada del calentamiento del Océano Índico ha venido desde arriba. En cambio, era agua tibia del Pacífico que fluía a través de Indonesia, una transferencia que se fortaleció entre 2003 y 2012. Mientras tanto, el Pacífico absorbió mucha energía térmica adicional a través de su superficie, pero la cedió al Océano Índico.

Los vientos más fuertes del este y las condiciones de La Niña en el Pacífico también son responsables de transferir más agua al Océano Índico, conectando los puntos aquí. Los vientos del este del Pacífico empujan el agua superficial cálida hacia el oeste, mezclándola debajo de la superficie y trayendo agua fría hacia el este. Al mismo tiempo, los vientos y las ligeras diferencias en el nivel del mar empujaron las aguas más cálidas del Pacífico occidental hacia el Océano Índico.

Si esto continuara, el agua más cálida del Océano Índico fluiría hacia el Atlántico alrededor del extremo sur de África, lo que también aumentaría el calentamiento de esta cuenca oceánica.

Al igual que el equipo robado comprado en una casa de empeño, el Océano Índico terminó con parte del calor de la atmósfera, lo que ralentizó un poco la tendencia al calentamiento de la superficie. Cuando comencemos a tener condiciones sólidas de El Niño nuevamente (como parece estar sucediendo este año), los océanos volverán a ser abundantes en su calor y el Pacífico devolverá a la atmósfera que recientemente robó.

geociencia de la naturaleza2015. DOI: 10.1038/ngeo2438 (Acerca de los DOI).

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