Cómo el censo de EE. UU. condujo a la primera empresa de procesamiento de datos hace 125 años

Cómo el censo de EE. UU. condujo a la primera empresa de procesamiento de datos hace 125 años

Esta máquina electromecánica, utilizada en el censo estadounidense de 1890, fue el primer sistema automatizado de procesamiento de datos.
Agrandar / Esta máquina electromecánica, utilizada en el censo estadounidense de 1890, fue el primer sistema automatizado de procesamiento de datos.

La Constitución de los Estados Unidos exige que se realice un censo de la población al comienzo de cada década.

Este censo siempre ha estado cargado de significado político y lo sigue estando. Esto queda claro a partir de las controversias en el período previo al censo de 2020.

Pero menos conocida es la importancia del censo en el desarrollo de la industria informática en los Estados Unidos, una historia que cuento en mi libro, Republic of Numbers: historias inesperadas de matemáticos estadounidenses a lo largo de la historia. Esta historia incluye la fundación de la primera empresa de procesamiento automatizado de datos, Tabulating Machine Company, hace 125 años, el 3 de diciembre de 1896.

Crecimiento de la población

El único uso del censo claramente especificado en la Constitución es la asignación de escaños en la Cámara de Representantes. Los estados con poblaciones más grandes obtienen más escaños.

Una interpretación minimalista de la misión del censo requeriría informar solo la población general de cada estado. Pero el censo nunca se limitó a eso.

Un factor de complicación surgió desde el principio, con la distinción de la Constitución entre «personas libres» y «tres quintas partes de todas las demás personas». Fue el compromiso infamemente loco de los Padres Fundadores entre estados con un gran número de esclavos y estados con relativamente pocos.

El primer censo, en 1790, también hizo distinciones inconstitucionales por edad y sexo. A lo largo de las décadas siguientes, también se relevaron muchas otras características personales: situación profesional, estado civil, nivel de estudios, lugar de nacimiento, etc.

A medida que el país crecía, cada censo requería más esfuerzo que el anterior, no solo para recopilar los datos sino también para compilarlos en un formato utilizable. El procesamiento del censo de 1880 no se completó hasta 1888.

Se había convertido en un ejercicio administrativo de una magnitud pocas veces vista, aburrido y propenso a errores.

Dado que la población obviamente siguió creciendo a un ritmo acelerado, aquellos con suficiente imaginación podían prever que el manejo del censo de 1890 sería verdaderamente horrible sin un cambio en el procedimiento.

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un nuevo invento

John Shaw Billings, un médico responsable de ayudar a la Oficina del Censo a compilar estadísticas de salud, había observado de cerca los inmensos esfuerzos de tabulación necesarios para procesar los datos sin procesar de 1880. Expresó sus preocupaciones a un joven ingeniero mecánico asistente del censo, Herman Hollerith, recién graduado de la Escuela de Minas de Columbia.

El 23 de septiembre de 1884, la Oficina de Patentes de los Estados Unidos registró una presentación de Hollerith, de 24 años, titulada «El arte de compilar estadísticas».

El tabulador eléctrico Hollerith en uso en 1902.Agrandar / El tabulador eléctrico Hollerith en uso en 1902.

Oficina del Censo de los Estados Unidos

Al mejorar gradualmente las ideas de esta presentación inicial, Hollerith ganaría decisivamente un concurso de 1889 para mejorar el tratamiento del censo de 1890.

Las soluciones tecnológicas diseñadas por Hollerith involucraron un conjunto de dispositivos mecánicos y eléctricos. La primera innovación crucial fue traducir los datos escritos a mano de las actas del censo en patrones de perforaciones en las tarjetas. Como dijo Hollerith, en la revisión de 1889 de su solicitud de patente, «Se perfora un agujero correspondiente a la persona, luego un agujero según si la persona es hombre o mujer, otra grabación, ya sea que haya nacido en el país o en el extranjero». , otra blanca o de color, etc.»

Este proceso requirió el desarrollo de máquinas especiales para garantizar que los agujeros se pudieran perforar con precisión y eficiencia.

Hollerith luego ideó una máquina para «leer» el tablero, sondeando el tablero con alfileres, de modo que solo donde había un agujero, el alfiler pasaba a través del tablero para hacer una conexión eléctrica, haciendo que el tablero avanzara el metro apropiado.

Por ejemplo, si una tarjeta para un agricultor blanco pasara por la máquina, un contador para cada una de esas categorías aumentaría en uno. La tarjeta se hizo lo suficientemente fuerte como para pasar por la máquina lectora de tarjetas varias veces, para contar diferentes categorías o verificar los resultados.

El conteo avanzó tan rápido que las cifras de estado por estado necesarias para el prorrateo por parte del Congreso fueron certificadas a fines de noviembre de 1890.

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Esta Agrandar / Este «clasificador mecánico de tarjetas perforadas» se utilizó para el censo de 1950.

Oficina del Censo de los Estados Unidos

El auge de la tarjeta perforada

Después del éxito de su censo, Hollerith entró en el negocio de la venta de esta tecnología. La empresa que fundó, Tabulating Machine Company, se convertirá, después de su jubilación, en International Business Machines – IBM. IBM abrió el camino en el perfeccionamiento de la tecnología de tarjetas para registrar y tabular grandes conjuntos de datos para varios propósitos.

En la década de 1930, muchas empresas usaban tarjetas para procedimientos de mantenimiento de registros, como la nómina y el inventario. Algunos científicos hambrientos de datos, especialmente los astrónomos, también encontraron útiles los mapas. IBM entonces estandarizó una tarjeta de 80 columnas y desarrolló máquinas perforadoras que cambiarían poco durante décadas.

El procesamiento de tarjetas se convirtió en una rama de la poderosa industria informática que floreció después de la Segunda Guerra Mundial, e IBM fue durante un tiempo la tercera empresa más grande del mundo. El procesamiento de tarjetas sirvió como andamiaje para las computadoras puramente electrónicas mucho más rápidas y eficientes en espacio que ahora dominan, con poca evidencia restante del antiguo régimen.

Aquellos que crecieron conociendo las computadoras solo como dispositivos fáciles de transportar, con los que comunicarse con el toque de un dedo o incluso por voz, pueden no estar familiarizados con las computadoras del tamaño de una habitación de los años 50 y 60, donde el principal medio de carga datos e instrucciones era crear una baraja de cartas en una máquina perforadora y luego introducir esa baraja en un lector de tarjetas. Esto persistió como el procedimiento predeterminado para muchas computadoras hasta bien entrada la década de 1980.

Como recordó la pionera de la informática Grace Murray Hopper sobre su carrera inicial: «En ese momento, todos usaban tarjetas perforadas y pensaron que las usarían para siempre».

Hopper había sido un miembro importante del equipo que creó la primera computadora de propósito general comercialmente viable, la Computadora Automática Universal, o UNIVAC, uno de los gigantes de la lectura de tarjetas. Como debe ser, el primer UNIVAC entregado, en 1951, fue a la Oficina del Censo de los EE. UU., siempre deseosa de mejorar sus capacidades de procesamiento de datos.

No, los usuarios de computadoras no usarían tarjetas perforadas para siempre, pero las usaron en el programa de alunizaje del Apolo y durante el apogeo de la Guerra Fría. Hollerith probablemente habría reconocido a los descendientes directos de sus máquinas de censo de la década de 1890 casi 100 años después.

Esta es una versión actualizada de un artículo publicado originalmente el 15 de octubre de 2019.

Esta historia apareció originalmente en The Conversation.

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