El agujero de ozono de la Antártida comienza a sanar

¿Cayó el hielo de la Antártida Occidental al mar hace 120.000 años?

¿Cayó el hielo de la Antártida Occidental al mar hace 120.000 años?

Uno de los mayores riesgos que enfrentamos con nuestro experimento de calentamiento global es el derretimiento de la vulnerable capa de hielo de la Antártida occidental, que está elevando el nivel del mar mucho más rápido de lo esperado. Es un escenario que los científicos están evaluando tanto estudiando las condiciones actuales como examinando el pasado.

Un período de particular interés es el interglacial anterior, un período cálido entre las glaciaciones, hace unos 120.000 años. Los niveles del mar parecen haber sido de 5 a 9 metros más altos durante este tiempo cuando la configuración de la órbita de la Tierra permitió un poco más de sol de verano (y temperaturas más cálidas) en el hemisferio norte.

La capa de hielo de la Antártida Occidental es candidata para proporcionar alrededor de 3 metros de este aumento del nivel del mar. Desafortunadamente, es difícil encontrar evidencia de esta historia, ya que el recrecimiento de la capa de hielo destruyó parte de su escondite aún más. Los núcleos de sedimentos muestran que la capa de hielo se ha reducido significativamente en el pasado, pero no está claro cuando en el pasado.

Un nuevo estudio realizado por el investigador de la Universidad de Washington, Eric Steig, aplica una alternativa inteligente para acceder a la historia de la capa de hielo. Se basa en el impacto que habría tenido un colapso de la capa de hielo (si se hubiera reducido a un pequeño remanente) sobre la circulación atmosférica local. Después de todo, perder la capa de hielo es como desinflar todo un paisaje. Hay buenas razones para esperar que el espesamiento de la atmósfera por el descenso de la superficie en esta zona tenga consecuencias.

Los investigadores utilizaron cuatro tipos diferentes de modelos climáticos, algunos más simples y otros más complejos, para simular la atmósfera antártica con y sin la capa de hielo de la Antártida Occidental. Esperaban encontrar patrones consistentes entre patrones, y lo hicieron. Una vez que se despejó el hielo, los vientos llevaron más aire cálido desde el mar de Weddell tierra adentro, mientras que el aire continental frío se dirigía hacia el otro lado del mar de Weddell. Parte del aire más cálido también fluyó hacia el este de la Antártida, aunque no se realizaron cambios en la elevación de la capa de hielo.

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Entonces vemos una Antártida occidental más cálida en el lado del mar de Weddell que desemboca en la Antártida oriental, y una Antártida occidental más fría en el lado del mar de Ross. Los investigadores compararon este patrón con lo que vemos en los registros de núcleos de hielo del último período interglacial. Hay varios de estos núcleos de hielo de la poderosa capa de hielo de la Antártida oriental, pero solo un registro de hielo (en realidad, muestras de superficie en lugar de un núcleo) de la capa de hielo de la Antártida occidental contiene hielo tan antiguo. Este hielo provenía del área adyacente al Mar de Ross.

En comparación con los cinco núcleos de la Antártida oriental, los registros cerca del mar de Ross muestran un calentamiento significativamente menor durante el último interglaciar. Es el mismo patrón que se ve en las simulaciones de modelos si la capa de hielo de la Antártida occidental colapsa, lo que respalda la idea de que en realidad se derrumbó hace 120 000 años.

Sin embargo, los investigadores señalan que esta es una comparación algo cualitativa. Hay factores potencialmente agravantes que no pudieron explicar, y no está claro si necesita el colapso completo de la capa de hielo para explicar las mediciones récord de hielo, o si una cantidad menor de deflación podría ser suficiente.

Pero aún así, es otra fuente de evidencia para plantear la pregunta de qué sucedió con la capa de hielo de la Antártida occidental en ese momento, lo que puede ayudarnos a predecir cómo reaccionará al calentamiento global. Los modelos también nos muestran cómo probar aún más la hipótesis, ya que revelan dónde están los registros de temperatura del núcleo de hielo más interesantes, por ejemplo. Las respuestas científicas, ya sean del pasado o del presente, surgen al hacer las preguntas correctas, y realmente nos vendrían bien más respuestas sobre la vulnerabilidad de la capa de hielo de la Antártida Occidental.

Cartas de investigación geofísica2015. DOI: 10.1002/2015gl063861 (Acerca de los DOI).

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